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Viernes, 20 julio 2012
Microbiología

Transmisión de enfermedades infecciosas dentro de aviones de pasajeros

Se prevé que un nuevo estudio proporcione la primera información detallada sobre cómo pueden transmitirse enfermedades infecciosas a bordo de aviones de pasajeros.

Con el respaldo de Boeing, la conocida compañía fabricante de aviones, el equipo de investigación documentará los patrones de movimiento de los pasajeros dentro de la cabina de los aviones, así como los microbios presentes en el aire de la cabina y en superficies como mesillas plegables y elementos del equipamiento del lavabo.

La información que proporcione el estudio de tres años de duración podría ayudar a mejorar la salud y seguridad de pasajeros y tripulantes en los vuelos.

Investigadores del Instituto Tecnológico de Georgia (Georgia Tech) y la Universidad Emory, ambas instituciones en la ciudad estadounidense de Atlanta, están trabajando juntos en el proyecto, en colaboración con personal especializado de la compañía de líneas aéreas Delta Air Lines, con sede también en Atlanta.

El objetivo final de este proyecto es reducir la transmisión de enfermedades infecciosas en los aviones.

El equipo de Howard Weiss, profesor en la Escuela de Matemáticas del Instituto Tecnológico de Georgia, investigará cómo las personas se desplazan dentro de los aviones y estudiará los microbios que están presentes en ellos en diferentes momentos durante los vuelos. A partir de esa información, será posible comenzar a trabajar en modelos fiables sobre la transmisión de enfermedades, y desarrollar estrategias para mitigar riesgos.

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Las enfermedades infecciosas que se trasmiten por el aire durante viajes en aviones de pasajeros son motivo de preocupación para los responsables de salud pública. En 2002, un solo paciente con síndrome respiratorio agudo severo (SARS por sus siglas en inglés) infectó a 20 personas en un vuelo internacional, lo cual mostró cómo los vuelos en avión pueden servir como vía para la propagación rápida de enfermedades infecciosas emergentes y como conducto para forjar pandemias de enfermedades conocidas.

Los investigadores saben que bacterias y virus pueden ser transmitidos mediante tres maneras en los aviones: la inhalación de gotas diminutas producidas por tos o estornudos de personas infectadas y transportadas a grandes distancias en el aire de las cabinas; la inhalación de gotas más grandes que tienden a caer a menos de un metro de su origen; y la transferencia de gotas pequeñas desde superficies de objetos hasta los ojos o la nariz de individuos susceptibles. Esta última vía, responsable acaso de hasta un 80 por ciento de las transmisiones de enfermedades, puede actuar cuando los pasajeros tocan superficies contaminadas.

Conociendo a fondo los patrones de cómo se pueden transmitir las enfermedades infecciosas de una persona a otra en el ambiente de un avión en vuelo, empresas como Boeing pueden ser capaces de diseñar aviones que protejan mejor de ese riesgo a pasajeros y tripulantes, tal como subraya Vicki Hertzberg, investigadora del equipo, y profesora en la Escuela Rollins de Salud Pública de la Universidad Emory.


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