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Lunes, 23 julio 2012
Astronomía

Catalogan más de 635.000 cráteres marcianos

La labor de cartografiar Marte minuciosamente ha experimentado un importante avance con la puesta a punto de un exhaustivo catálogo de cráteres marcianos, que incluye a más de 635.000.

El equipo de Stuart Robbins y Brian Hynek, de la Universidad de Colorado en Boulder, recientemente ha completado la labor de contar, señalar y catalogar esa cantidad ingente de cráteres.

La nueva información, que constituye la mayor base de datos individual que se haya preparado sobre impactos en un planeta o luna de nuestro sistema solar, será de gran ayuda para determinar las edades de regiones particulares de Marte. El nuevo atlas de cráteres también debe ayudar a los investigadores a profundizar en la historia del vulcanismo marciano, así como en el potencial de que el planeta haya sido habitado en el pasado por formas de vida primitivas.

Muchos de los grandes cráteres de impacto generaron sistemas hidrotermales que pudieron crear entornos únicos y habitables a escala local, y que además perduraron durante miles o millones de años, suponiendo que en aquel entonces hubiera agua en la corteza del planeta. Por supuesto, los impactos grandes también pueden aniquilar algunas formas de vida, como ocurrió en la Tierra hace 65 millones de años con el impacto que excavó el cráter de Chicxulub, una colisión que provocó la extinción de los dinosaurios o intervino de forma importante en ella.

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La mayoría de los cráteres de diámetro pequeño en Marte son más recientes que los cráteres más grandes, y constituyen el grueso de la población de cráteres de ese planeta. La idea básica para la datación de terrenos mediante la observación de sus cráteres es que si una zona de la superficie de este planeta tiene más cráteres, ello indica que es más antigua. Gran parte de la superficie del planeta ha sido renovada por la actividad volcánica y la erosión, las cuales, en esencia, han borrado los rasgos geológicos más antiguos, incluyendo a los cráteres.

Tener un mejor conocimiento global sobre el tamaño y la distribución de los cráteres de impacto de Marte también tendrá repercusiones positivas para futuras misiones tripuladas al planeta. La NASA quiere saber dónde están ubicados los cráteres y cuáles son sus rasgos particulares, tanto por cuestiones de seguridad de astronautas y vehículos como para impulsar la investigación científica de tales sitios.

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