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Miércoles, 25 julio 2012
Antropología

Rastreando la historia antigua mediante los genomas etíopes

Un equipo de investigación ha comenzado a desvelar el legado genético de las poblaciones etíopes, las cuales figuran entre las de mayor diversidad del mundo. Estos científicos ya han constatado que los genomas de algunas poblaciones etíopes presentan llamativas similitudes con los genomas de poblaciones en Israel y Siria.

A los amantes de las leyendas aficionados a dejar volar la imaginación les interesará saber que el origen y antigüedad de este conjunto de similitudes genómicas, y los resultados de estudios lingüísticos previos, podrían encajar con la leyenda etíope de que la reina de Saba tuvo un hijo con el rey Salomón de Israel. Este hijo de ambos habría sido el rey Menelik I.

Lo cierto es que de la reina de Saba se conoce muy poco. Figuró entre los más poderosos líderes del mundo en su tiempo, pero son muy escasas las pistas que aún perduran en la actualidad sobre esta mujer que gobernó un reino rico y poderoso en África. Ni siquiera hay total certeza de la ubicación exacta del territorio de su reino, aunque bastantes estudiosos creen que incluyó a la actual Etiopía.

Etiopía está situada en el Cuerno de África, y a menudo ha sido considerada como una de las vías de expansión de la humanidad desde África hacia el resto del mundo. Se considera que la región etíope tiene el registro fósil de historia humana más extenso del mundo. Estudiar la genética de poblaciones dentro de esta región podría por tanto ser crucial para profundizar en el origen de los primeros humanos.

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Debido a su ubicación geográfica, es lógico pensar que la migración hacia fuera de África hace unos 60.000 años se inició en Etiopía o Egipto. Desde el punto de vista genómico, poco se conocía sobre las poblaciones que habitan la región del nordeste de África. Éste es el primer estudio genómico de un conjunto representativo de poblaciones etíopes.

El equipo de Luca Pagani y Toomas Kivisild de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, Neil Bradman del University College de Londres, Chris Tyler-Smith del Instituto Wellcome Trust Sanger en el Reino Unido, y sus colegas etíopes Endashaw Bekele y Ayele Tarekegn, también ha comprobado que el genoma etíope no es tan antiguo como se creía anteriormente, y que lo es menos que los genomas de algunas poblaciones del sur de África.

El nuevo análisis revela que entre un 40 y un 50 por ciento del genoma de algunos etíopes está más cerca de los genomas de poblaciones de fuera del continente africano que de los genomas de las poblaciones africanas. Tras calcular las distancias genéticas, resulta que estas porciones no africanas del genoma de algunos etíopes están más cerca del genoma de poblaciones de Egipto, Israel y Siria, que del genoma de sus vecinos yemenitas y árabes.

El equipo ha encontrado además que estos dos grupos de personas africanas y no africanas se mezclaron hace aproximadamente 3.000 años, mucho antes de las expansiones islámicas recogidas por la historia y del período colonial de los últimos siglos.

En un estudio anterior, se halló que el grupo etiosemítico de idiomas etíopes, que pertenece a una familia lingüística hablada principalmente en Oriente Medio, se separó del grupo semítico principal hace 3.000 años, alrededor de la misma época en que el componente genómico no africano llegó a Etiopía.


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