Viernes, 25 febrero 2011
Entrevista

Carles Lalueza-Fox, experto en ADN antiguo, entrevistado por Jorge Munnshe

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Carles Lalueza-Fox es un prestigioso especialista en ADN antiguo, que, entre otras actividades, trabajó para la conocida empresa deCODE Genetics, pasó también un tiempo en las universidades de Oxford y Cambridge, y ha participado en importantes investigaciones, como por ejemplo la secuenciación del genoma mitocondrial del moa (una enorme ave extinguida hace 400 años), la recuperación de ADN de cromañón, y estudios sobre los neandertales que han desvelado, entre otras cosas, que poseyeron capacidad para el lenguaje. Actualmente, es investigador en el Instituto de Biología Evolutiva, que depende del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y de la Universidad Pompeu Fabra.

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-¿Cómo se inició su vocación científica? ¿Cómo decidió especializarse en el ADN y trabajar en investigaciones sobre ADN antiguo?

Desde pequeño me había fascinado el estudio del pasado, y leía libros sobre descubrimientos arqueológicos. Cuando surgieron las técnicas moleculares empleadas en investigaciones de ADN antiguo me pareció que ésta disciplina, de la cual se desconocía todo, tenía la potencialidad de proporcionar una nueva fuente de información sobre el pasado. Después de terminar el doctorado, me fui un par de años a Inglaterra, donde trabajé en este campo en las universidades de Cambridge y de Oxford, en un ambiente académico mucho más dinámico del que existía aquí en aquel momento. Al volver, establecí un pequeño grupo de investigación basado exclusivamente en el estudio genético del pasado.

-Háblenos de su etapa en deCODE Genetics, de Islandia. La población de ese país, por su grado de aislamiento geográfico y por otros factores, ¿resulta especialmente útil para estudios genéticos?

En 2001 trabajé una temporada corta en deCODE Genetics, en parte porque uno de los amigos que había conocido en Cambridge primero, y en Oxford después, era islandés y estaba trabajando allí. Los de deCODE querían analizar todas las muestras antiguas disponibles en Islandia para entender la génesis de su poblamiento. Islandia es un laboratorio natural muy apropiado para rastrear genes asociados a enfermedades, porque se trata de una población muy aislada y establecida recientemente (a finales del siglo IX), pero al mismo tiempo suficientemente grande como para que todas las enfermedades que nos afectan estén representadas en ella. Además, disponen de la información genealógica de cerca del 80 por ciento de todos los habitantes que han vivido allí. Para poner un ejemplo de lo útil que son este conjunto de factores, hace unos años analizaron a más de 100 asmáticos en la isla; después buscaron en la genealogía y descubrieron que todos ellos provenían de un único antepasado, 15 generaciones atrás. Es decir, era un mismo linaje genético el que causaba esta enfermedad actualmente.

-Otro de sus trabajos fue intervenir en la secuenciación del genoma mitocondrial del moa, una enorme ave extinguida hace 400 años. ¿Sería posible recuperar especies que se han extinguido en fechas relativamente recientes, a partir de parientes evolutivos muy cercanos y de la obtención de ADN de la especie extinguida?

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En aquella época (2001), no disponíamos de la tecnología de secuenciación que tenemos ahora, por lo que dicho estudio nos llevó más de un año de trabajo. Ahora podríamos recuperar el genoma completo de los moas en pocas semanas. Esto no quita, sin embargo, que exista una gran limitación técnica; es decir, tenemos una gran capacidad de secuenciar genomas extinguidos, pero una capacidad muy pequeña de sintetizarlos (no podemos recrear un genoma completo, ni siquiera muy parcialmente). Tampoco es posible clonar directamente un genoma extinguido, a pesar de las noticias que algunos periodistas recogen diligentemente una vez al año, porque incluso en los mamuts conservados en el hielo ártico, el ADN está completamente dañado y fragmentado. Una posibilidad para recrear (que no resucitar) una especie extinguida, sería llevar a cabo un trabajo enorme de ingeniería genética modificando miles (probablemente centenares de miles) de posiciones genéticas a lo largo de genomas de especies de parientes evolutivos vivos (en el caso de los moas, por ejemplo del avestruz). Actualmente no disponemos de esta tecnología.

-¿Prevé grandes avances médicos gracias al concepto de la medicina personalizada, basada en la composición genética exacta de cada individuo?

Sin duda en un futuro cercano todos conoceremos la secuencia de ADN de nuestro genoma y con él todos sus detalles. Será un procedimiento rutinario para saber qué aspectos de nuestro genoma nos predisponen a distintas enfermedades y tomar precauciones ambientales antes de desarrollarlas. Obviamente, lo que haga cada individuo dependerá de uno mismo; actualmente todos los fumadores saben que el tabaco es perjudicial pero escogen seguir fumando. El futuro es algo bastante intangible para la gente, al contrario que el presente, claro.

-Saber de antemano la propensión de una persona a enfermedades puede mejorar sin duda la prevención, pero ¿hasta qué punto cree que eso podría conducir, si no hay el control debido, a la discriminación laboral o por parte de las compañías de seguros, al prever que esa persona será menos productiva o acarreará más gastos?

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Obviamente todo esto deberá de legislarse. En principio creo que la información genética debería de ser personal. Pero podría ser socialmente aceptable que personas con trabajos de los que dependen las vidas de otras personas (como los pilotos de avión, por ejemplo) pasaran algún tipo de test genético concreto, de la misma forma que pasan tests psicotécnicos. También quiero desdramatizar el papel de la genética en el modelado de aspectos de comportamiento. Que algo depende de la herencia no significa que sea inamovible. Por ejemplo, existe una cierta predisposición genética a sufrir dislexia, pero con un entorno educacional adecuado para este problema, el individuo resultante no será disléxico. Lo que es realmente importante, creo, es explicar todos estos descubrimientos a la sociedad, para que se puedan discutir los problemas con la información apropiada.

-Durante mucho tiempo, los neandertales han sido considerados muy inferiores a los humanos modernos en muchos aspectos. Investigaciones recientes en las que usted ha participado, como por ejemplo la que desveló que los neandertales poseyeron capacidad para el lenguaje, nos los presentan de un modo muy distinto. ¿Cree que fueron muy similares a los humanos modernos? ¿Cuáles fueron las principales diferencias? ¿Por cuál de las teorías existentes sobre las causas de su extinción se decanta usted actualmente?

Es difícil de explicar, pero creo que eran diferentes a nosotros -desde luego físicamente- pero al mismo tiempo muy parecidos. Quizás la mejor manera de pensar en ellos es decir que eran más distintos a nosotros que lo que nosotros somos de cualquier otro grupo humano moderno, incluso los que podamos pensar como más distintos entre sí (por ejemplo, europeos y africanos subsaharianos, o europeos y aborígenes australianos). Por otra parte, ahora sabemos que diferimos en unos 80 genes, lo cual es objetivamente muy poco si consideramos que hay más de 20.000 genes en nuestro genoma. Probablemente, nuestras mayores diferencias residían en la regulación de la expresión de estos genes, más que en la mera secuencia del ADN. Creo firmemente que si pudiéramos “resucitar” a un neandertal y lo educáramos desde pequeño en nuestro mismo entorno cultural, el individuo resultante sabría conducir automóviles o jugar a la PlayStation, por ejemplo. En cuanto a la extinción, estoy cada vez más convencido que fue una cuestión de diferencias en la estructura demográfica y social. Ellos eran muy pocos y tenían redes sociales muy pequeñas y limitadas.


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