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Lunes, 13 agosto 2012
Zoología

La humedad agudiza el olfato del cangrejo ermitaño

Los cangrejos y las moscas son artrópodos. Al igual que muchas otras formas de vida, en el pasado algunos de sus antepasados hicieron una transición desde un estilo de vida acuático a uno terrestre.

Los ancestros de la familia Coenobitidae de cangrejos ermitaños de tierra probablemente dieron este paso hace unos 20 millones de años, un tiempo más bien corto en términos evolutivos. En la actualidad, los cangrejos ermitaños, conocidos también como paguros, viven toda su vida sobre tierra, a excepción de su etapa larval. Las señales de olor son importantes para cuando estos cangrejos buscan alimentos. Para poder captar olores en tierra firme, los órganos sensoriales de los artrópodos tuvieron que adaptarse al nuevo entorno terrestre. ¿Cómo se produjo exactamente esta adaptación sensorial durante la transición del mar a la tierra?

El cangrejo ermitaño de tierra Coenobita clypeatus es un sujeto de estudio ideal para responder a esta pregunta, tal como señala Bill Hansson, director del Departamento de Neuroetología Evolutiva en el Instituto Max Planck para la Ecología Química en Jena, Alemania. Estos animales viven en regiones húmedas cercanas al mar y visitan regularmente masas de agua. Las hembras liberan las larvas en el mar, donde crecen hasta convertirse en cangrejos jóvenes. Estos cangrejos jóvenes buscan conchas de caracol vacías que usan como coraza y se adaptan a vivir sobre tierra. Allí se alimentan de frutas y plantas.

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El equipo de Anna-Sara Krang ha constatado que el sistema olfativo del cangrejo ermitaño todavía está poco desarrollado en comparación con el de la mosca Drosophila melanogaster (conocida con nombres populares como Mosca de la Fruta o Mosca del Vinagre). Mientras las moscas tienen un sentido del olfato muy sensible y son capaces de identificar diversos olores en el aire, los cangrejos sólo reconocen unos pocos olores, como por ejemplo el olor de ácidos orgánicos, aminas, aldehídos, o agua de mar. En estos cangrejos, la humedad refuerza significativamente a las señales eléctricas inducidas en ciertas neuronas, así como a las correspondientes respuestas de conducta ante estos olores.

En cambio, en el sentido del olfato de las moscas Drosophila melanogaster no influye para nada el nivel de humedad del aire.

Explorar la biología molecular de la percepción olfativa en cangrejos de tierra y en moscas permite por tanto obtener indicios sobre los entresijos de la evolución del sentido del olfato durante la transición desde la vida en el agua hacia la vida sobre tierra.


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