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Lunes, 3 septiembre 2012
Bioquímica

Hacia mejores vacunas contra la gripe gracias a la vigilancia detallada del plegado de proteínas

Un método recientemente desarrollado para observar de manera detallada los cambios en cómo las proteínas se pliegan dentro de las células de los mamíferos podría conducir, en un futuro quizás no muy lejano, a mejores vacunas contra la gripe, entre otras aplicaciones prácticas.

El nuevo método, ideado por especialistas de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, y el Instituto Nacional estadounidense de Alergias y Enfermedades Infecciosas, permite tomar "fotos" de la maquinaria que fabrica proteínas en la célula (lo que se conoce como ribosomas) en diversas etapas de la producción de proteínas. Luego, los científicos combinan esas fotos para reconstruir cómo se pliegan las proteínas durante su síntesis.

Las proteínas se componen de largas cadenas de aminoácidos denominadas polipéptidos, y el plegado da a cada proteína su estructura característica, la cual determina su función. Aunque los científicos ya han utilizado proteínas sintéticas y purificadas para estudiar el plegado de proteínas, este nuevo estudio ha abarcado muchos más aspectos, ofreciendo un panorama más preciso y fiable sobre cómo polipéptidos parcialmente sintetizados se pueden plegar en las células.

Las proteínas se pliegan con tanta rapidez (en cuestión de microsegundos) que durante mucho tiempo ha sido un misterio el cómo se pliegan las cadenas polipeptídicas para crear la estructura de una proteína.

La estrategia escogida por el equipo de Shu-Bing Qian y Yan Han permite captar el plegado de proteínas al mismo tiempo que se produce la síntesis por los ribosomas.

[Img #9610]
Los investigadores también se han valido de esta técnica para comprender mejor la conducta de una proteína llamada hemaglutinina, que se encuentra en la superficie del virus de la gripe A; la estructura de la hemaglutinina, plegada del modo adecuado, permite al virus infectar a la célula.

Las vacunas contra la gripe se basan en anticuerpos que reconocen proteínas tales como la hemaglutinina. Pero los virus tienen tasas altas de mutación para evitar que los anticuerpos los detecten. Las vacunas contra la gripe a menudo pierden su eficacia debido a que las proteínas víricas de superficie mutan. La hemaglutinina, por ejemplo, es la proteína de la superficie del virus de la gripe que mayor tasa de mutación tiene.

Los investigadores han demostrado que su técnica puede identificar cómo cambia el proceso de plegado cuando la hemaglutinina muta. Conocer estos cambios en el proceso de plegado es una gran ayuda para el diseño de vacunas.



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