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Miércoles, 12 septiembre 2012
Medicina

Muchos más casos de alergias alimentarias en los niños de ciudad que en los de campo

Los niños que viven en núcleos urbanos sufren una incidencia muy superior de alergias a los alimentos que los niños que viven en áreas rurales. El nuevo estudio que lo ha corroborado es el primero en cartografiar las alergias alimentarias en niños según su lugar de residencia, en Estados Unidos. Una vez señalados en el mapa del país todos los casos, resulta evidente que la propensión a ser alérgico al cacahuete o al marisco es muy superior en los niños residentes en núcleos urbanos, en comparación con los niños residentes en zonas rurales.

Mucha gente en el mundo tiene alergia a los frutos secos. En Estados Unidos, donde los productos elaborados con cacahuete son muy frecuentes, más de tres millones de personas tienen alergia a éste y a los frutos secos en general.

El equipo de la Dra. Ruchi Gupta, de la Escuela Feinberg de Medicina (dependiente de la Universidad del Noroeste) en Chicago, Illinois, Estados Unidos, ha constatado por vez primera que una mayor densidad poblacional se corresponde, en los niños, con una mayor probabilidad de padecer alergias alimentarias, aunque la densidad poblacional, en sí misma, probablemente no sea un factor de riesgo.

Investigaciones anteriores ya habían mostrado una mayor incidencia de asma, eczema, rinitis alérgica y conjuntivitis en áreas urbanas, al comparar éstas con las áreas rurales.

Los resultados del nuevo estudio muestran que el ambiente influye de modo importante sobre el desarrollo de alergias alimentarias. La gran pregunta es: ¿Qué factores en el ambiente determinan la abundancia de casos de alergia?

Parte de la labor futura de investigación que planea hacer la Dra. Gupta estará orientada a tratar de identificar las causas ambientales. Obviamente, un mejor conocimiento de los factores ambientales capaces de promover las alergias será de gran ayuda para aplicar medidas preventivas mejores.

En el estudio se trabajó con datos sobre 38.465 niños y adolescentes, de 18 años o menos, quienes constituyen una muestra representativa de la población infantil y juvenil de Estados Unidos.

A continuación se mencionan los dos hallazgos más importantes del estudio:

- En núcleos urbanos, el 9,8 por ciento de los niños tienen alergias alimentarias, frente al 6,2 por ciento en las comunidades rurales. La diferencia es significativa.

- Las alergias a los cacahuetes son dos veces más frecuentes en los núcleos urbanos que en las comunidades rurales, con un 2,8 por ciento de niños alérgicos en los núcleos urbanos contra un 1,3 por ciento en las áreas rurales. Las alergias al marisco son en las áreas urbanas casi el triple de frecuentes que en las rurales; un 2,4 por ciento de los niños urbanos examinados tienen alergias al marisco, en tanto que sólo un 0,8 por ciento de los niños rurales sufren esta alergia.

En el estudio se tuvieron en cuenta parámetros tales como el nivel de ingresos económicos de la familia, la etnia, el género y la edad.

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Las alergias alimentarias son un problema de salud bastante grave y cada vez más común. Una reacción alérgica lo bastante severa como para poder provocar la muerte del afectado incluye síntomas como una brusca caída en la presión sanguínea, dificultad para respirar e inflamación de la garganta. En el caso de Estados Unidos, una reacción alérgica a algún alimento hace que, en promedio, cada tres minutos una persona sea atendida en el servicio de urgencias médicas, según un estudio publicado en marzo del 2011 en la revista académica Journal of Allergy and Clinical Immunology.

Una hipótesis para explicar la mayor incidencia de alergias en el medio urbano es que la exposición a temprana edad a ciertas bacterias típicas en el medio rural puede proteger contra la hipersensibilidad hereditaria a determinados alérgenos. Otra hipótesis es que algunas de las numerosas sustancias contaminantes halladas en las áreas urbanas pueden impulsar el desarrollo de estas alergias. Es probable que ambas hipótesis sean ciertas, y que la combinación entre ambas causas determine el grado de propensión a las alergias en cada zona urbana.



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