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Viernes, 14 septiembre 2012
Geología

Medición rápida con GPS del aumento o pérdida de hielo en Groenlandia

Se ha descubierto un modo de usar la tecnología GPS para medir los cambios que ocurren a corto plazo en la tasa de pérdida de hielo en Groenlandia. Ya se había logrado detectar cambios previamente, pero sólo para el caso de los cambios a largo plazo, del orden de años, en vez del orden de meses como se ha conseguido ahora.

El nuevo estudio demuestra el buen potencial que la tecnología del Sistema de Posicionamiento Global (GPS por sus siglas en inglés) tiene para la detección de muchas de las consecuencias del cambio climático, entre ellas la pérdida de hielo, la elevación del lecho rocoso por la reducción del peso del hielo que lo aplastaba, los cambios en la presión atmosférica, y quizás incluso hasta la elevación del nivel del mar.

El equipo de Michael Bevis, de la Universidad Estatal de Ohio en Estados Unidos, ha identificado un período de 2010 en el que las altas temperaturas causaron que el flujo natural de agua de deshielo hacia el mar se acelerase de manera bastante repentina, con el resultado de que en sólo 6 meses 100.000 millones de toneladas de hielo se derritieron y escurrieron hacia el océano.

Bevis y sus colaboradores pudieron hacer estas mediciones gracias a que la tierra se comprime o expande como un muelle según el peso que tenga encima, lo cual les permitió emplear el lecho de roca de Groenlandia como una balanza de baño gigante, a fin de pesar el hielo que tenía encima. A medida que el hielo se acumula, el lecho de roca se hunde, y cuando el hielo se derrite y fluye hacia el mar, el lecho de roca se eleva.

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Las mediciones revelaron que el lecho rocoso de Groenlandia se hundió en unos 6 milímetros (aproximadamente un cuarto de pulgada) durante el invierno de 2010, y se estima que la mitad de ese descenso, o sea, 3 milímetros o un octavo de pulgada, se debió a la acción estacional de la presión atmosférica sobre el hielo, en tanto que la otra mitad fue causada por la acumulación de hielo.

Luego determinaron que el lecho de roca se alzó 11 milímetros (algo menos de media pulgada) en el transcurso del verano. Se cree que en este caso el ascenso se debe principalmente a la pérdida de hielo.

Este método ya se había usado antes para estudiar la pérdida de hielo tanto en la Antártida como en Groenlandia. Pero en esos estudios sólo era posible usar el GPS para detectar cambios en un período de varios años. Reducir el intervalo a seis meses, como se ha logrado ahora, es un avance sustancial, Bevis piensa que su equipo pronto logrará mejorar su propia marca. Él estima que dentro de más o menos un año, será factible procesar e integrar de modo adecuado los datos de GPS al mes de haber sido registrados. Eso permitirá detectar los cambios abruptos en la masa de hielo en el plazo de sólo un mes o dos después de que ocurran.



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