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Jueves, 27 septiembre 2012
Oceanografía

Una especie invasiva de ofiura se ha aposentado en el Océano Atlántico

La Ophiothela mirabilis, una especie invasiva de ofiura, antes estaba restringida a las aguas del Pacífico, pero sorprendentemente, se han establecido poblaciones en crecimiento en lugares distantes del Atlántico.

Así lo corrobora el estudio llevado a cabo por el equipo de Gordon Hendler, del Museo de Historia Natural en el condado de Los Ángeles, Estados Unidos.

La presencia de esta especie cerca de puertos de Brasil y del Caribe indica que la Ophiothela mirabilis pudo ser diseminada accidentalmente mediante travesías de barcos. La especie podría alterar la ecología de los hábitats de arrecifes de coral en el Atlántico.

Este animal marino se afianza en corales y esponjas y se reproduce asexualmente, dividiéndose en dos y regenerando las estructuras corporales faltantes. La capacidad de una ofiura para producir un gran número de "clones" aumenta en gran medida la capacidad de la especie para proliferar y propagarse.

Aún está por ver el impacto que tendrá la Ophiothela mirabilis. Como con la mayoría de los invertebrados marinos (excepto las especies de importancia comercial), se sabe poco sobre su biología, por lo que es difícil prever cómo afectará su presencia a la ecología del Atlántico. Pero todo hace suponer que una mayor expansión de la Ophiothela podría alterar la ecología de los hábitats de arrecifes de coral del Atlántico.

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Las especies invasivas pueden ocasionar graves daños económicos en sectores como el agrícola o, en este caso, el pesquero. Se calcula que sólo en Estados Unidos, esos daños ascienden cada año a unos 100.000 millones de dólares.

Son pocas las especies invasivas de equinodermos (las especies invasivas de plantas e insectos son mucho más numerosas). Probablemente, la más conocida sea la estrella de mar Asterias amurensis, nativa del norte del Pacífico y que ahora está aposentada también en aguas cercanas a Tasmania y al sur de Australia, causando allí estragos en el sector pesquero.

En la investigación también han trabajado A. E. Migotto (Centro de Biología Marina, Universidad de Sao Paulo, Brasil), C. R. R. Ventura (Museo Nacional, Universidad Federal de Río de Janeiro, Brasil), y L. Wilk (ReefNet Inc., Ontario, Canadá).

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