Viernes, 4 marzo 2011
Entrevista

Ricardo Vergaz Benito, físico e ingeniero electrónico, entrevistado por Jorge Munnshe

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Ricardo Vergaz es un magnífico ejemplo de científico creativo, que aúna la fuerza de su vocación con el ingenio para las cuestiones prácticas. Físico e ingeniero electrónico, ha desarrollado una importante labor de investigación y desarrollo, de la cual destaca su participación en la creación de unas gafas inteligentes que cambian de color para mejorar la agudeza visual de personas con ciertas dificultades de visión. Actualmente, compagina sus proyectos de investigación con su labor docente en el Departamento de Tecnología Electrónica de la Universidad Carlos III en Madrid, España.

-¿Cómo se inició su vocación hacia la ciencia y la tecnología? ¿Cómo decidió especializarse en física y electrónica? 

¿A qué niño no le gustan los dinosaurios, los fósiles, las piedras que encuentra por el campo? Supongo que en cierto modo no dejé que las rutinas y las normas escolares enterraran a ese niño, y tuve la suerte de que mis padres siempre lo dejaran pensar. Ojalá sepamos hacerlo con nuestros hijos. Con el tiempo, debo rendirme a la evidencia de que la serie Cosmos, de Carl Sagan, que me pilló en el momento justo, consiguió despertar esa vocación a la que se refiere la pregunta. Nadie como Sagan ha sabido transmitir la fascinante aventura que representa el conocimiento de lo que te rodea. Esa pasión me llegó y empecé a preguntarme en mi adolescencia por cómo funcionaban las cosas, aunque sobre todo, los por qués. ¿Por qué el tiempo nunca va hacia atrás, por qué no se puede bajar del cuanto de energía, por qué se expande el universo?... Estudiar físicas fue la consecuencia lógica de ese guiso previo. Luego me puse a hacer una tesis sobre óptica atmosférica, todo ello en Valladolid, con los Drs. Victoria Cachorro y Ángel de Frutos, a quienes debo la mayor parte de mi práctica del método científico, y la paciencia, como la de una madre, de él. Durante la tesis, tuve que pegarme demasiadas veces con instrumentos electrónicos para medidas y robots para seguimiento solar, y derivé hacia la electrónica. Aterricé en la Universidad Carlos III, donde ahora soy profesor, integrando mi formación en las caracterizaciones ópticas de dispositivos electro-ópticos.

-¿Es difícil hacer investigación científica en España? ¿E inventar nuevos dispositivos? 

Siempre es difícil hacer investigación si hay pocos medios, en España o en cualquier otro lado. Aquí no se apuesta claramente por la ciencia básica, que es la base para un crecimiento tecnológico futuro. No se apuesta claramente por las personas que están investigando: Es indecente que un investigador con un potencial inmenso y una sed de trabajo y conocimiento inagotable, pueda tener treinta años y ser un becario. Los recortes presupuestarios son una manera de ir enterrando los avances. En nuestro país, la investigación en las últimas décadas es de mucha y creciente calidad, pero no hay una cultura científica suficiente, lo que deriva en que los dineros no siempre caigan donde deben. Y por supuesto, mientras en los telediarios las mejores noticias de ciencia sean una mera anécdota de veinte segundos antes de los veinte minutos de fútbol, o un programa de calidad se emita a las seis de la madrugada, poco mejorará esa cultura. En la sociedad, no se conoce bien la labor de los investigadores, muchas veces no llega bien nuestro mensaje, en parte también por nosotros mismos. Y en el mundo académico y profesional, los investigadores no son valorados por lo que hacen, sino por lo que producen de manera inmediata; y en ciencia, las cosas no siempre funcionan así.

Inventar nuevos dispositivos es un hecho que surge de la propia investigación a veces. Lo difícil de verdad es llevar ese dispositivo al mercado. Patentar no es un proceso fácil, de hecho, es bastante caro, pero si la patente se queda en eso y no revierte en la sociedad, no hay empresas detrás que puedan llevar el producto a quienes puedan utilizarlo, no sirve de nada. En los últimos años, las Universidades y las empresas han empezado a entenderse mejor en esa relación. Aquí puede haber un futuro prometedor, si todos ponemos de nuestra parte. Las empresas deben apostar por la innovación. Y en tiempos como los que corren, y aunque parezca contradictorio, más. Sólo se sale de los baches si encuentras trampolines, puntos de apoyo, nuevos mercados donde poder emerger. Creo que los investigadores podemos aportar mucho al respecto.

-Bastantes de los proyectos en los que ha trabajado son interdisciplinarios. En ese sentido y por su experiencia en el tema, ¿resulta difícil coordinar las ideas de especialistas de campos tan distintos como por ejemplo la oftalmología y la electrónica? 

Me encanta esta pregunta, porque a mi alrededor me encuentro demasiadas veces con situaciones de hiperespecialización. La ciencia y la tecnología actuales parecen exigir que uno sea un experto absoluto en un campo de conocimiento muy reducido para poder ser "alguien" en ese campo. En cierto modo, y sobre todo si uno tiene la incertidumbre sobre su estabilidad laboral, es como una carrera de caballos. Pero habrán visto que a veces a los caballos les ponen anteojeras "para que no se distraigan". Algunos entornos de trabajo en ciencia e innovación parecen ser así, desgraciadamente. Puedes tener un problema con una parte de tu trabajo que tal vez la persona de dos laboratorios más allá solucionó hace seis años, pero como no conoces su trabajo, o él no te lo ha contado, no avanzas al ritmo necesario. El diálogo y la información son la base inicial. Medios como éste sirven para ello. Si hay una idea que resulta útil, emocionante para quien la trabaja, motivadora para todos los campos que involucra, creo que se encuentran medios suficientes para hacerla avanzar. Cada especialista aporta su granito de arena. Lo importante es que todos tengan claro sus límites y sus posibilidades, y que conozcan las de los otros, En mi trabajo, por ejemplo, necesito que los ópticos, optometristas, oftalmólogos o rehabilitadores visuales me cuenten sus necesidades específicas. Que los ingenieros químicos y de materiales me cuenten sus posibilidades de desarrollo. Y que ellos conozcan las posibilidades que a tenor de ellos les aporta nuestro trabajo.

-¿En qué fase está ahora el trabajo en el que usted participa de desarrollo de unas gafas inteligentes que cambian de color para mejorar la agudeza visual de personas con ciertas dificultades de visión? 

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Trabajamos tres instituciones: El Centro de Tecnologías Electroquímicas, CIDETEC, de San Sebastián (en el País Vasco, por ejemplo, sí tengo la sensación de que se apuesta firmemente por la innovación y la tecnología). El Instituto de Oftalmobiología Aplicada de la Universidad de Valladolid. Y el Grupo de Displays y Aplicaciones Fotónicas, del Departamento de Tecnología de la Universidad Carlos III de Madrid, donde yo estoy. Estamos preparando unos prototipos para ser testados en pacientes con diversas discapacidades. CIDETEC fabrica las lentes, nosotros la electrónica de control y test, e IOBA las prueba. Pero nada funcionaría si IOBA no nos dijera sus necesidades, CIDETEC no intentara acomodar las especificaciones de sus dispositivos a ellas y nosotros no nos intentáramos acoplar a los requerimientos de ambos, en corrientes, consumos y tamaños. También hay empresas interesadas, aunque una está apostando ya por este proyecto. Esperemos que podamos ver pronto opciones diferentes en el mercado, tanto para gente con dificultades de visión como para gente que no las tiene.

-Otra de sus áreas de investigación y desarrollo es la de la domótica y las tecnologías asistenciales. Háblenos un poco de su labor en este campo. 

Más bien es el Grupo en el que estoy, liderado por los Drs. José Manuel Sánchez Pena y Carmen Vázquez, que busca aplicaciones de la fotónica en la tecnología asistencial. Por ejemplo, dentro del Programa FACTOTEM financiado por la Comunidad de Madrid y en consorcio con varios grupos ( http://factotem-cm.net/index.html ). El Grupo también trabaja en proyectos con museos, hospitales y otras entidades para facilitar el uso de sus instalaciones por parte de personas con diferentes discapacidades. Nuestra relación con el CESyA, el Centro Español de Subtitulado y Audiodescripción, de la que Sánchez Pena es fundador, es muy estrecha.

-Algunas personas piensan que la tecnología "deshumaniza", pero la labor que usted realiza demuestra lo contrario. ¿Qué les diría a las personas que opinan de ese modo? 

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Simplemente que piensen en todas las cosas cotidianas que utilizan y que han nacido, en su base, en la imaginación de un científico, y en su forma, en la proyección de un ingeniero. Desde el velcro hasta el microondas. Les sugiero un viaje fascinante: Una vez al día, piensen en un objeto tecnológico cotidiano, y rastreen en internet su historia. Apuesto a que en su origen hay brillantes científicos. Por otro lado, bien usada, ¿no es cierto que nos ha conectado mucho más como sociedad? Nos ha permitido hablar a distancia, tener mucha más información, conocer lo que pasa aunque haya quien no quiera que lo conozcamos, nos ha permitido incluso derrocar regímenes totalitarios simplemente con la fuerza que supone el poder usar los medios tecnológicos a nuestro alcance.  

Bien aplicada, la tecnología es el arma más eficaz que tenemos en el siglo XXI para hacer que nuestros sentidos lleguen a donde no pueden: Desde la luz del origen del Universo hasta la más pequeña de las partículas elementales. Imaginen también qué puede llegar a hacer para ayudar a las personas que por su condición no pueden moverse, expresarse, ver o escuchar.



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