Jueves, 1 noviembre 2012
Psicología

Suprimir el miedo generado por recuerdos traumáticos recientes

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Los recuerdos traumáticos formados recientemente pueden ser suprimidos del cerebro humano en su forma más lacerante, convirtiéndolos en recuerdos relativamente neutros, que albergan los datos de lo que sucedió pero que no despiertan reacciones emocionales fuertes en la persona al rememorarlos. Así lo demuestran los resultados de un nuevo estudio a cargo de los psicólogos Thomas Ågren, Mats Fredrikson y Tomas Furmark, de la Universidad de Uppsala en Suecia.

El hallazgo puede representar un gran avance en la investigación sobre la memoria y el miedo.

Cuando una persona vive una experiencia importante o aprende algo, se forma un recuerdo duradero en su memoria de largo plazo, con la ayuda de un proceso de consolidación que se basa en la formación de ciertas proteínas. Cuando rememoramos algo, el recuerdo se vuelve inestable durante cierto tiempo y luego otro proceso de consolidación lo vuelve a estabilizar. En otras palabras, se podría decir que no recordamos lo que ocurrió originalmente, sino que recordamos lo que rememoramos la última vez que pensamos en lo sucedido. Mediante la estrategia de alterar el proceso de reconsolidación que se desarrolla después de recordar algo, se puede alterar la intensidad emocional de ese recuerdo.

En el estudio, los investigadores mostraban a los participantes una imagen neutral y simultáneamente les aplicaban una pequeña pero desagradable descarga eléctrica. De este modo, la imagen llegaba a generar temor en los participantes, lo cual indicaba que se había formado un recuerdo que despertaba miedo.

En los sujetos del primer grupo, se interfirió en el proceso de reconsolidación de ese recuerdo. En el grupo de control, no.

El resultado fue que en los individuos del primer grupo se disipó el miedo asociado antes a la imagen. En otras palabras, al alterar el proceso de reconsolidación, el recuerdo se volvió bastante más neutro, hasta el punto de dejar de provocar la sensación de miedo o angustia que sí generaba antes.

Al mismo tiempo, usando un escáner de resonancia magnética, los investigadores pudieron mostrar que las huellas de ese recuerdo también desaparecían de la parte del cerebro que normalmente almacena recuerdos relacionados con el miedo, la amígdala en el lóbulo temporal del cerebro.

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Tal como argumenta Ågren, lo descubierto en este estudio puede constituir un gran avance en la investigación sobre la memoria y el miedo, y finalmente conducir a mejores métodos de tratamiento para los millones de personas en el mundo que sufren de problemas de ansiedad como fobias, estrés postraumático, y ataques de pánico.

Bloquear el proceso de reconsolidación de recuerdos puede servir para tratar a víctimas de trastornos psicológicos, incluyendo las alteraciones en las que intervienen recuerdos inquietantes que el sujeto evoca una y otra vez sin poder evitarlo, como sucede por ejemplo con el Trastorno por Estrés Postraumático. El bloqueo del proceso de reconsolidación se puede conseguir mediante la terapia tradicional de enfrentar al sujeto a aquel estímulo que evoca en él temores que en el contexto actual ya son infundados, hasta que la repetición acabe reduciendo la carga atemorizante de su recuerdo traumático, volviendo a éste lo más neutro posible.

Por medios químicos se puede, en teoría, avanzar mucho más deprisa en el "borrado" de esa carga de miedo. Ya se trabaja en tratamientos farmacológicos de esta clase. Por ejemplo, en una investigación a cargo del equipo de Karim Nader de la Universidad McGill, en Canadá, sobre la que ya hablamos desde NCYT de Amazings en 2009 (http://www.amazings.com/ciencia/noticias/290709c.html), se demostró que la táctica de bloquear la reconsolidación puede usarse para aliviar el sufrimiento de pacientes con Trastorno por Estrés Postraumático crónico. La terapia ensayada incluye la administración de un medicamento común para la presión sanguínea, el propranolol, cuando el sujeto narra o rememora detalladamente un evento traumático. El propranolol bloquea parcialmente la reconsolidación del miedo asociado al recuerdo que ocupa la mente de la persona durante ese rato.

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