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Viernes, 30 noviembre 2012
Ecología

La futura pérdida de diversidad en el fitoplancton y su efecto climático

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El calentamiento de los océanos podría alterar significativamente en el futuro las poblaciones de fitoplancton, lo cual a su vez podría hacer que disminuyera la influencia beneficiosa indirecta que ejercen estos pequeños organismos sobre el clima.

En un nuevo estudio, un equipo de especialistas de la Universidad Estatal de Michigan en Estados Unidos muestra que hacia finales del presente siglo, si los océanos continúan calentándose según lo predicho, y el fitoplancton no se adapta al cambio climático en las zonas que hoy puebla, se producirá un desplazamiento hacia los polos de las zonas con temperaturas aptas para el fitoplancton, y un marcado declive en la biodiversidad de estas especies en las aguas ecuatoriales.

Como el fitoplancton ejerce un papel importante en la cadena alimentaria y en los ciclos del carbono, el nitrógeno, el fósforo y otros, una caída drástica de su población en los mares tropicales podría tener consecuencias medibles. Además, como el fitoplancton también desempeña un papel clave en la regulación de los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera, y por ende en el clima global, este descenso de población en el fitoplancton de aguas tropicales podría intensificar el cambio climático.

La predicción del equipo de Mridul Thomas, Colin Kremer, Elena Litchman y Christopher Klausmeier es que a finales de este siglo los mares tropicales sufrirán un descenso de hasta un 40 por ciento en su biodiversidad potencial.

Los microorganismos usan la luz, el dióxido de carbono y los nutrientes para crecer. Aunque el fitoplancton es pequeño, abunda en todos los mares, y consume tanto dióxido de carbono a través de la fotosíntesis como todas las plantas terrestres juntas.

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La temperatura del agua influye decisivamente en las tasas de crecimiento del fitoplancton. De hecho, el fitoplancton de aguas ecuatoriales, más cálidas, puede crecer mucho más rápido que el de aguas frías. Puesto que las temperaturas aumentarán durante este siglo y el próximo, es importante evaluar la reacción del fitoplancton y lo que pasará con el dióxido de carbono que actualmente absorbe de la atmósfera y traslada hacia el fondo oceánico donde queda retenido.

Los investigadores consideran que el fitoplancton está bien adaptado a las temperaturas locales actuales, pero que, si se cumplen las predicciones de temperaturas oceánicas en el futuro, lo más probable es que gran parte del fitoplancton no se pueda adaptar con la suficiente rapidez a los cambios en su medio ambiente local. Como el fitoplancton no puede regular su temperatura o emigrar de forma activa, sus poblaciones pueden verse abocadas a un decrecimiento y a un empobrecimiento de la biodiversidad.

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