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Martes, 18 diciembre 2012
Ingeniería

Termogenerador que se fabrica imprimiéndolo

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En una fábrica, el motor de una máquina amenaza con sobrecalentarse de manera peligrosa. Los termosensores fijados directamente en la carcasa del motor avisan de la amenaza al ordenador central, el cual activa una alarma. El servicio de mantenimiento accede a la información y puede actuar con mayor rapidez, a veces antes incluso de que se produzca la avería propiamente dicha.

Esta situación descrita es un ejemplo de la gran utilidad de las redes de sensores inalámbricos, que pueden ser usadas para vigilar el funcionamiento de maquinaria industrial en fábricas, o de componentes fundamentales de vehículos, o en otros menesteres, ya que miden parámetros vitales como la temperatura, la humedad y el nivel de desgaste.

Los sensores inalámbricos se usan cada vez con más frecuencia, ya que la energía requerida por el sensor, la unidad de procesamiento y el módulo inalámbrico se obtiene directamente del ambiente, en vez de usar la energía almacenada en baterías. Es factible generar electricidad a partir, por ejemplo, del calor o el movimiento.

A fin de asegurar que la red de sensores esté preparada para abastecerse de energía a partir del propio entorno, debe tener un consumo bajo de ésta. Si los sensores en las redes inteligentes economizan debidamente su consumo energético, la energía que típicamente necesitan está en el rango de los milivatios. Los termogeneradores pueden suministrar esas cantidades, valiéndose para ello de la conversión de calor del ambiente en energía eléctrica.

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El equipo de Volker Zollmer, del Instituto Fraunhofer para la Tecnología de Fabricación y los Materiales Avanzados (IFAM), en Alemania, ha desarrollado un termogenerador que se fabrica imprimiéndolo, con una "tinta" especial. Además, sus características de diseño se pueden ajustar para cubrir lo mejor posible las necesidades de cada caso.

Es probable que este singular dispositivo se convierta en algo cotidiano en un futuro no muy lejano, generando suficiente electricidad a partir de diferencias de temperatura, como para abastecer a sensores inalámbricos.

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