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Viernes, 21 diciembre 2012
Ingeniería

Tecnología revolucionaria para generar "vapor solar"

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Ha sido presentada una tecnología revolucionaria que emplea nanopartículas especiales para generar vapor a partir de agua y de energía solar. El nuevo método para crear "vapor solar" es tan eficaz que incluso puede producir vapor a partir de agua tan fría que su temperatura está muy cerca de la del punto de congelación.

La tecnología tiene una eficiencia energética total del 24 por ciento. A modo de comparación, los paneles solares fotovoltaicos tienen típicamente una eficiencia de alrededor del 15 por ciento. Sin embargo, el equipo de especialistas que ha creado la nueva tecnología, del Laboratorio de Nanofotónica (LANP, por sus siglas en inglés), adscrito a la Universidad Rice en Houston, Texas, prevé que los primeros usos de la nueva tecnología no serán para generar electricidad sino para la purificación del agua en los países en vías de desarrollo.

La eficiencia de la generación de vapor solar a partir del agua se debe a las nanopartículas que capturan la luz solar para producir calor. Cuando se sumergen en agua y quedan expuestas a la luz del Sol, las partículas se calientan con tanta rapidez que vaporizan el agua casi al instante, generándose así el vapor.

El equipo de las investigadoras Naomi Halas (directora del LANP) y Oara Neumann cree factible aumentar la eficiencia de la nueva tecnología a medida que se refine la tecnología.

[Img #11133]El vapor es uno de los fluidos industriales más usados del mundo. Aproximadamente el 90 por ciento de la electricidad se produce con vapor. Además, el vapor también se usa para esterilizar el instrumental quirúrgico y los residuos de los hospitales, así como para preparar comida y purificar el agua.

La eficiencia del vapor solar podría permitir que fuese barato producirlo incluso a pequeña escala, sin necesidad de grandes instalaciones industriales.

Los habitantes de los países en vías de desarrollo serán los primeros en ver los beneficios del vapor solar. Un grupo de la Universidad Rice ya ha fabricado una autoclave que funciona con vapor solar y que es capaz de esterilizar instrumental médico en clínicas que no tengan electricidad.

Naomi Halas, química, física, ingeniera electrónica y de computación, e ingeniera biomédica, figura entre los químicos más citados del mundo en artículos técnicos. El laboratorio que ella dirige está especializado en desarrollar y estudiar partículas activables con la luz. Una de las creaciones de Halas, nanocáscaras de oro, ya se está sometiendo a prueba en varios ensayos clínicos para evaluar su posible uso como tratamiento contra el cáncer.

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