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Lunes, 24 diciembre 2012
Ingeniería

Detector portátil de explosivos inspirado en el olfato de los perros

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Dispositivos portátiles, de precisión muy fiable y con gran sensibilidad de detección, capaces de captar moléculas de los sutiles vapores emanados de explosivos y otras sustancias, podrían llegar a ser en un futuro cercano tan comunes como hoy lo son los detectores de humo en locales públicos, gracias a un reciente trabajo de investigación y desarrollo.

Unos investigadores de la Universidad de California en Santa Bárbara, dirigidos por los profesores Carl Meinhart de ingeniería mecánica y Martin Moskovits de química, han diseñado un detector que utiliza nanotecnología microfluídica para imitar el mecanismo biológico subyacente en los receptores caninos de olor. El dispositivo es muy sensible a ciertas moléculas de vapor, incluso en cantidades ínfimas, y es capaz de distinguir a una sustancia específica de entre otras con estructura molecular muy parecida.

Los perros son todavía el patrón de referencia para detectar explosivos por su olor. Pero, tal como expone Meinhart, al igual que ocurre con las personas, un perro puede tener un día bueno o un día malo, estar cansado o distraerse. El dispositivo desarrollado por el equipo de Meinhart tiene una sensibilidad a los olores igual o incluso superior a la del olfato de un perro. Para usarlo, se conecta a un ordenador y a través de éste se ofrece información detallada sobre la clase de molécula de interés detectada.

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Los resultados de las pruebas muestran que el nuevo dispositivo puede detectar las moléculas transportadas por el aire procedentes de una sustancia química que es el principal vapor que sutilmente emana de los explosivos basados en el TNT. El olfato humano no puede detectar estas minúsculas cantidades de sustancia, pero los perros policías especialmente preparados se han ocupado desde hace mucho tiempo de rastrear la presencia potencial de estas sustancias en el entorno.

La nueva tecnología está inspirada en el "diseño biológico" y sobre todo en la estructura a escala micrométrica de la capa de mucosidad olfativa canina, que absorbe y concentra las moléculas transportadas por el aire.

El dispositivo es capaz de detectar e identificar en tiempo real ciertos tipos de moléculas en concentraciones de 1 parte por mil millones, o incluso más bajas.

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