Jueves, 27 diciembre 2012
Neurología

Ondas cerebrales y regulación del pensamiento, ¿la consciencia tiene una base rítmica?

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Uno de los mayores enigmas en la neurociencia es cómo nuestro cerebro codifica los pensamientos, por ejemplo las percepciones y los recuerdos, a escala celular. Algunas evidencias sugieren que cada pieza individual de información es representada por conjuntos de neuronas, pero nadie sabe exactamente cómo son o cómo se forman estos conjuntos.

Un nuevo estudio aporta datos sobre cómo los conjuntos neuronales forman los pensamientos y sostienen la flexibilidad necesaria para cambiar las ideas.

El equipo de investigación, integrado por expertos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), en Cambridge, Estados Unidos, y la Universidad de Boston, también en Massachusetts, identificó grupos de neuronas que codifican reglas de conducta específicas mediante la estrategia de oscilar en sincronía con otras.

Los resultados de las observaciones sugieren que la naturaleza del pensamiento consciente puede ser rítmica, según los autores del estudio.

El equipo de Earl Miller, Tim Buschman, Eric Denovellis, Cinira Diogo y Daniel Bullock identificó dos conjuntos neuronales en los cerebros de monos entrenados para responder a objetos en función de su color u orientación. Esta labor requiere flexibilidad cognitiva, la capacidad de conmutar entre dos conjuntos distintos de reglas de conducta.

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Mientras los animales alternaban su actividad entre labores, los investigadores medían las ondas cerebrales producidas en diferentes lugares de la corteza prefrontal, donde se produce la mayor parte de la planificación y el pensamiento. Esas ondas son generadas por fluctuaciones rítmicas de la actividad eléctrica de neuronas.

Cuando los animales respondían a objetos tomando como criterio la orientación, los investigadores encontraban que las señales de ciertas neuronas oscilaban a frecuencias altas, las que producen las llamadas ondas beta. Cuando el color era la regla requerida, un conjunto diferente de neuronas generaba las ondas beta. Algunas neuronas pertenecían a más de un grupo, pero cada conjunto tenía su propio patrón distintivo.

Los investigadores ahora están tratando de averiguar cómo estos conjuntos neuronales coordinan su actividad a medida que el cerebro pasa de unas reglas a otras, o de un pensamiento a otro. Algunos neurocientíficos han teorizado que estructuras profundas del cerebro, como el tálamo, se ocupan de esta coordinación, pero nadie está seguro al respecto. Por ahora, esto sigue siendo uno de los mayores misterios de la cognición.

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