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Viernes, 28 diciembre 2012
Ingeniería

Impresora 3D para fabricar objetos con material lunar

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Imagine aterrizar en la Luna o Marte, poner piedras dentro de una impresora 3D y fabricar con ellas algo útil, como una llave inglesa o una pieza de recambio para un sistema mecánico.

Suena a ciencia-ficción, pero ahora ya es factible hacerlo, según Amit Bandyopadhyay, profesor de la Escuela de Mecánica e Ingeniería de Materiales en la Universidad Estatal de Washington.

Bandyopadhyay y un grupo de colegas recientemente han demostrado cómo fabricar objetos por impresión 3D utilizando materiales de la Luna.

[Img #11222]Bandyopadhyay y su colega Susmita Bose, profesora en la misma institución, son investigadores muy conocidos en el campo de la impresión tridimensional, creando por ejemplo materiales similares al hueso para implantes ortopédicos.

En 2010, unos científicos de la NASA iniciaron conversaciones con Bandyopadhyay, para consultar si su equipo de investigación sería capaz de imprimir objetos en 3D utilizando roca lunar. Debido al alto costo de un viaje espacial por cada kilogramo de cargamento, en las agencias espaciales se hace todo lo posible por limitar el peso de lo que se carga en las naves. Establecer una base lunar o marciana requeriría utilizar materiales disponibles en esos sitios para los trabajos de construcción o reparación, ya que sería inviable traerlos desde la Tierra. Ahí es donde la fabricación por impresión 3D podría ayudar.

La impresión 3D permite producir complejos objetos tridimensionales directamente a partir de modelos de diseño asistido por ordenador (CAD), imprimiendo el objeto capa por capa y dándole el relieve necesario. En este caso, el material se calienta mediante un láser hasta alcanzar temperaturas lo bastante altas y se moldea como si se tratara de cera fundida, hasta obtener la forma deseada.

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Para probar la idea, los investigadores de la NASA proporcionaron a Bandyopadhyay y Bose cerca de 5 kilogramos de regolito lunar en bruto simulado, una imitación del material pétreo lunar que se usa para fines de investigación. El equipo de Bandyopadhyay y Bose han logrado construir algunas formas simples con ese singular material.

Han sido los primeros en demostrar la capacidad de fabricar piezas usando material lunar.

La ventaja de la fabricación aditiva, el modus operandi de la impresión 3D, es que se puede controlar tanto la composición como la geometría.

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