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Miércoles, 2 enero 2013
Ecología

¿Limpieza 52 veces más tóxica que la marea negra tratada?

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Según los resultados de un nuevo y polémico estudio, mezclar con un dispersante el petróleo vertido por la plataforma DeepWater Horizon hizo que la mezcla resultante se volviera muchísimo más tóxica que el petróleo para diversos ecosistemas en las aguas del Golfo de México.

El reventón sufrido en 2010 por el Pozo Macondo en el que estaba trabajando la plataforma petrolera DeepWater Horizon provocó el vertido más grande de la región en toda la historia de Estados Unidos. Conforme el drama avanzaba, era cada vez más evidente la necesidad urgente de actuar de algún modo. En un intento por impedir que el petróleo subiera hasta llegar a la superficie y alcanzar los ecosistemas costeros y de marismas, se procedió a inyectar dispersantes químicos en la boca del pozo.

Esos dispersantes, usados para deshacer mareas negras en la superficie marítima, nunca se habían utilizado en cantidades tan grandes ni durante periodos tan prolongados en las profundidades oceánicas.

El caudal de 4,9 millones de barriles de petróleo que se derramó en el Golfo de México durante el vertido acarreó un desastre ecológico. Pero los más de 7 millones de litros (2 millones de galones) de un tipo de dispersante usados para su limpieza al parecer empeoraron la situación, elevando la toxicidad de la mezcla. A esta alarmante conclusión se ha llegado en una nueva investigación a cargo de especialistas del Instituto Tecnológico de Georgia (Georgia Tech) en Estados Unidos y la Universidad Autónoma de Aguascalientes en México.

En el estudio se ha determinado que la mezcla del dispersante con el petróleo tenía una toxicidad hasta 52 veces mayor que la del petróleo solo. En las pruebas de toxicidad realizadas en laboratorio, los efectos de la mezcla aumentaron la mortalidad en rotíferos, animales microscópicos que forman parte de la base de la red alimentaria del Golfo de México.

Usando petróleo del citado vertido y dispersante Corexit, requerido por la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de Estados Unidos para la limpieza, los investigadores evaluaron la toxicidad del petróleo, la del dispersante y la de las mezclas, sobre cinco tipos de rotíferos. Desde hace tiempo, los rotíferos son usados por ecotoxicólogos para evaluar el grado de toxicidad en el agua de mar debido a su rápido tiempo de respuesta, su facilidad de uso en las pruebas y su sensibilidad a sustancias tóxicas.

Además de matar rotíferos adultos, una concentración de apenas un 2,6 por ciento de la mezcla de petróleo y dispersante inhibió en un 50 por ciento la eclosión de los huevos de rotíferos. La inhibición de la eclosión de estos huevos depositados en los sedimentos es grave porque de ellos nacen rotíferos cada primavera, que se reproducen en la columna de agua y proporcionan alimento a crustáceos y peces jóvenes en los estuarios.

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"Los dispersantes están preaprobados para ayudar a limpiar vertidos de petróleo y son ampliamente utilizados en casos de desastre", explica Roberto Rico Martínez, de la Universidad Autónoma de Aguascalientes, quien dirigió el estudio. "Pero conocemos poco sobre su toxicidad. Nuestro estudio indica que puede haberse subestimado bastante el aumento de la toxicidad después de la explosión en el pozo Macondo".

Martínez condujo la investigación en el laboratorio del profesor Terry Snell, del Georgia Tech. Ellos esperan que el estudio aliente a más científicos a investigar cómo el petróleo y los dispersantes afectan conjuntamente a las redes tróficas marinas y que conduzca a una mejor gestión de las tareas de limpieza en futuros vertidos de petróleo.

"Lo que queda por determinar es si los beneficios de dispersar el petróleo usando Corexit compensan o no el aumento sustancial de la toxicidad de la mezcla", explica Snell, catedrático de la Escuela de Biología en el Georgia Tech.

Ésta última pregunta puede que ya haya sido contestada por el equipo de Claire Paris, profesora de física marina aplicada en la Escuela Rosenstiel de Ciencia Marina y Atmosférica de la Universidad de Miami. Este equipo incluye investigadores de esa universidad, así como de la Escuela de Minas de Colorado, la Escuela de Ciencias Marinas y Atmosféricas en la Universidad de Stony Brook de Nueva York, y el Observatorio de la Tierra Lamont Doherty, dependiente de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York, todas estas instituciones en Estados Unidos.

El estudio realizado por este equipo es el primero en el que mediante modelos digitales se examinan los efectos del uso de cantidades sin precedentes de dispersantes sintéticos en la distribución de una masa de petróleo por la columna de agua.

Los resultados de esta investigación, también presentados recientemente como los del estudio de Roberto Rico Martínez y sus colegas, sugieren que inyectar esos productos químicos bajo el agua no sirvió para mitigar significativamente el ascenso de petróleo a la superficie. Los modelos 3D muestran que los dispersantes tuvieron escaso efecto en las profundidades debido a que el petróleo que salía estaba sometido a tanta presión que ya se dispersaba en gotas diminutas. Esas gotas eran demasiado pequeñas para que los dispersantes tuvieran un efecto significativo.

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