Miércoles, 16 enero 2013
Ingeniería

Más seguridad para los sistemas de energía geotérmica mejorada

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Una de las opciones para pasar del actual sistema energético mundial basado en hidrocarburos, a otro basado en fuentes energéticas sin emisión de carbono, es la energía geotérmica, tanto la proveniente de recursos hidrotermales convencionales como la obtenible de instalaciones de energía geotérmica mejorada.

A diferencia de la energía geotérmica convencional, que por lo general depende del calor de fuentes como los géiseres y los manantiales de aguas termales, fuentes todas ellas cercanas a la superficie y que sólo existen en puntos muy específicos del planeta, la tecnología geotérmica mejorada sería aplicable a una gran parte del mundo, por aprovechar el calor del subsuelo profundo, y resultaría igual de limpia y sostenible que la energía geotérmica tradicional.

El esquema típico de funcionamiento de una central de energía geotérmica mejorada es el siguiente:

Se bombea agua a un pozo muy profundo, a presiones lo bastante altas como para fracturar el granito caliente y otras rocas expuestas a altas temperaturas a kilómetros bajo la superficie. Estas fracturas aumentan la permeabilidad de la roca, lo que a su vez permite que el agua circule más y se caliente de manera notable.

Un segundo pozo trae el vapor de nuevo a la superficie. El vapor se utiliza para mover una turbina que produce electricidad, sin casi ninguna emisión de gases de efecto invernadero. El vapor se enfría y finalmente se le vuelve a inyectar bajo tierra, repitiéndose así el ciclo.


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Un ejemplo alentador de la viabilidad del concepto es el de las recientes pruebas llevadas a cabo por la compañía Geodynamics Ltd. con un pozo de 4,2 kilómetros (2,6 millas) de profundidad, el cual forma parte de un proyecto piloto de energía geotérmica mejorada en Australia. El pozo produjo un fuerte flujo de vapor con temperaturas que en la superficie fueron de 190 grados centígrados (375 grados Fahrenheit) y mayores.

En 2006, en un estudio realizado, entre otros, por Jeff Tester, experto en energía geotérmica de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York., se llegó a conclusiones muy prometedoras, incluyendo la estimación de que, en el caso de Estados Unidos, el 2 por ciento de los recursos potenciales de energía geotérmica mejorada disponibles en el territorio continental de esa nación podría permitir suministrar aproximadamente 2.600 veces más energía de lo que el país consume anualmente.

Sin embargo, los sistemas geotérmicos mejorados se han enfrentado y enfrentan a muchos obstáculos, entre ellos los pequeños terremotos que se desencadenan por un uso inadecuado de las técnicas de fractura hidráulica. En 2005, un proyecto de energía geotérmica mejorada en Basilea, Suiza, tuvo que ser detenido ante el miedo de los ciudadanos tras ser sacudidos por un terremoto de magnitud 3,4. Este acontecimiento refrenó el trabajo con otros proyectos de energía geotérmica mejorada en el resto del mundo.


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La situación podría comenzar a cambiar sustancialmente gracias al modelo digital desarrollado por Mark McClure de la Universidad de Stanford en California para hacer frente al problema de la sismicidad inducida.

En vez de inyectar toda el agua de una vez y dejar que se acumule presión subterránea, McClure propone la reducción del ritmo de inyección, de modo que la fractura se deslizaría más lentamente, reduciendo así la actividad sísmica. Esta nueva técnica aunque todavía tiene que ser puesta a prueba, resulta muy prometedora.

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