Jueves, 17 enero 2013
Ingeniería

Detectar alérgenos en la comida con la ayuda del teléfono móvil

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¿Tiene usted alergia a los frutos secos y le preocupa que esa galleta pueda contenerlos? Ahora puede resolver esta duda con la ayuda de un dispositivo un tanto insólito: su teléfono móvil.

Un equipo de investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) ha desarrollado un dispositivo liviano llamado iTube, el cual se conecta a un teléfono móvil común para detectar alérgenos en muestras de alimentos. El iTube utiliza la cámara del teléfono y una aplicación para teléfonos inteligentes que ejecuta un test con un nivel de sensibilidad comparable en muchos aspectos al que tendría el realizado en un laboratorio.

Las alergias alimentarias son un problema cada vez más común en las naciones industrializadas, y en países como Estados Unidos afectan hasta a un 8 por ciento de los niños y un 2 por ciento de los adultos. Las reacciones alérgicas pueden ser graves e incluso mortales.

Aunque actualmente hay disponibles varios dispositivos que detectan alérgenos en los alimentos, estos aparatos son complejos y requieren un equipamiento voluminoso, lo que impide su uso cotidiano por personas comunes que tengan que comer fuera de casa.

El iTube ha sido desarrollado por el equipo de Aydogan Ozcan para ofrecer un modo de solventar estas dificultades.

Este dispositivo, que pesa menos de 60 gramos (menos de 2 onzas), realiza un análisis de concentración de alérgenos del tipo conocido como ensayo colorimétrico.

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Para buscar la presencia de alérgenos, inicialmente se trituran muestras de alimentos y se mezclan en un tubo de ensayo con agua caliente y un disolvente especial; esta mezcla se deja reposar durante varios minutos. A continuación, siguiendo un procedimiento paso a paso, la muestra preparada se mezcla con una serie de otros reactivos líquidos. Toda la preparación requiere unos 20 minutos. Cuando la muestra está lista, se mide ópticamente la concentración de alérgenos a través de la plataforma del iTube, usando la cámara del teléfono móvil y la aplicación inteligente que se ejecuta en el teléfono.

La plataforma convierte digitalmente las imágenes obtenidas por la cámara del teléfono móvil en mediciones de concentración detectadas en las muestras de alimentos. Y más allá de responder si hay o no alérgenos presentes, el test también puede cuantificar la cantidad de un alérgeno en una muestra, en partes por millón.

La plataforma iTube puede buscar la presencia de varios alérgenos, incluyendo cacahuete o maní, almendra, avellana, huevo y gluten.

El equipo de la UCLA ya ha probado con éxito el iTube usando galletas comunes, y analizando las muestras para determinar si tenían alguna cantidad nociva de cacahuete, un alérgeno potencial.

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