Jueves, 17 enero 2013
Ingeniería

El abaratamiento de las energías renovables puede darles el monopolio eléctrico dentro de dos décadas

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En países como Estados Unidos, las energías renovables podrían suministrar toda la energía eléctrica usada por una red de distribución grande durante el 99,9 por ciento del tiempo para el año 2030, con un costo comparable al del gasto actual en electricidad, según la nueva investigación realizada por especialistas de la Universidad de Delaware y el DTCC (Delaware Technical Community College), ambas universidades en Estados Unidos.

Una combinación bien diseñada de energía eólica, energía solar y almacenamiento en baterías y células de combustible casi siempre estaría a la altura de la demanda de electricidad manteniendo al mismo tiempo un costo bajo, según las conclusiones a las que han llegado los autores del nuevo estudio.

Los resultados de este nuevo análisis destruyen el mito de que la energía renovable es demasiado inestable y cara para convertirse en una alternativa a la energía contaminante, tal como subraya Willett Kempton, coautor del estudio y profesor en la Universidad de Delaware. La clave para el éxito de la energía renovable es conseguir la combinación correcta de fuentes de electricidad y sistemas de almacenamiento de ésta, lo que hizo el equipo de Kempton mediante una búsqueda exhaustiva. Otro elemento clave para acabar con el citado mito es calcular correctamente los costos, a la luz de los avances tecnológicos actuales; numerosos cálculos que indican que las energías renovables son demasiado caras para convertirse en la fuente principal de electricidad para la humanidad fueron hechos mucho tiempo atrás, y hoy están obsoletos.

El equipo de Kempton y Cory Budischak, del Departamento de Gestión de Energía en el DTCC, desarrolló un modelo digital para comprobar 28.000 millones de combinaciones de fuentes de energía renovables y mecanismos de almacenamiento, cada uno probado virtualmente bajo las condiciones impuestas por más de cuatro años de datos reales históricos, tomados cada hora, sobre el estado del tiempo y el de la demanda de electricidad. El modelo incorpora los datos internos de una gran red eléctrica regional, que incluye 13 estados, desde Nueva Jersey a Illinois, y representa un quinto de toda la red eléctrica de Estados Unidos.

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A diferencia de otros estudios, el modelo se orientó a minimizar los costos.

El almacenamiento de electricidad sobrante para inyectarla en la red cuando se necesite más que la que esté siendo generada en ese momento se encarece con cada hora extra de almacenamiento. Ello se debe a que el medio de almacenamiento, baterías o tanques de hidrógeno, exige dimensiones más grandes para cada hora adicional de almacenaje.

En cualquier caso, los resultados de la nueva investigación indican que una red eléctrica muy grande puede ser alimentada casi en exclusiva con energías renovables.

Por ejemplo, usando el hidrógeno para el almacenamiento de electricidad (en células de combustible), es factible tener un sistema eléctrico que hoy podría satisfacer una demanda de 72 GW (gigavatios), durante el 99,9 por ciento del tiempo, usando 17 GW de energía solar, 68 GW de energía eólica de vientos en la costa, y 115 GW de energía eólica de vientos de tierra adentro.

En el estudio se usaron estimaciones de los costos de la tecnología en 2030 sin subsidios gubernamentales, comparándolos con los costos de la generación a base de combustibles fósiles, de amplio uso actualmente. El costo de los combustibles fósiles incluye tanto el costo directo de estos como los costos indirectos documentados en apartados tales como el gasto en sanidad por los efectos perjudiciales que para la salud humana tiene la contaminación del aire causada por las centrales eléctricas.

En comparación, los costos fundamentales estimados para la energía eólica y la solar en 2030 serán alrededor de la mitad de los costos actuales, siguiendo la tendencia al abaratamiento vista en los últimos veinte años, mientras que los costos de mantenimiento se cree que serán aproximadamente los mismos.

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