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Jueves, 17 enero 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (9): Able

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Able

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Able

De igual manera que el misil IRBM Jupiter había podido utilizar los servicios de la combinación Jupiter-C (un Redstone con etapas superiores) para ensayar su ojiva y sus sistemas de protección térmica ablativa, la USAF definió un modo de hacer lo propio con la cabeza del ICBM Atlas. Para ello, ordenó en noviembre de 1957 la rápida preparación de un nuevo lanzador de urgencia, el cual estaría compuesto por dos etapas: el misil IRBM Thor por un lado, y una etapa superior Able por otro, derivada esta última de la segunda fase del cohete Vanguard. El sistema permitiría desarrollar la velocidad típica de la reentrada de una ojiva nuclear a bordo de un ICBM.

El primer ejemplar debía estar listo para sólo cuatro meses después. El contratista principal sería la compañía Space Technology Laboratories, quien se ocuparía de diseñar e instalar el sistema de guiado, así como de preparar la etapa Able. Por su parte, el Astrovehicles Laboratory se encargaría de convertir al Thor y la Able en un único vehículo. La pronta disponibilidad del Thor-Able será importante, ya que, con algunos cambios, podrá ser usado como lanzador espacial, en particular para enviar sondas a la Luna.

Los ingenieros modificaron el misil Thor DM-18 (1812-1, con motor MB-1 Basic) para su uso junto a una etapa superior. En cuanto a la Able (Able 0), fue dotada con un motor AGC AJ10-40, una mejora respecto al usado en la segunda etapa del Vanguard.

Se efectuaron tres misiones con esta configuración entre abril y julio de 1958, que recibieron la denominación Proyecto Able. Dado su éxito, la USAF tuvo el convencimiento de que podría usarla para su programa de sondas lunares, bautizado como Proyecto Mona.

Para esta nueva iniciativa se preparó una versión mejorada de la etapa Able, la Able-I. El vehículo se utilizaría junto a un misil Thor DM-18A (modelo DM-1812-6), con motor MB-3-I, en la primera fase. Por su parte, la segunda etapa Able emplearía un motor AGC AJ10-41, el cual consumiría UDMH y WFNA. Para conseguir la velocidad de escape, se añadió una tercera etapa sólida llamada ABL X-248-A3 (Altair).

La versión Thor-Able-I voló en tres ocasiones, entre agosto y noviembre de 1958, con éxito limitado. La primera misión, llamada Able-1 y perteneciente al programa Mona, fracasó. Las dos siguientes, ya bajo la supervisión de la nueva agencia NASA, incorporaron el nombre de Pioneer (1 y 2).

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La siguiente utilización de la etapa Able ocurrió durante el Proyecto Bravo. Buscando la máxima fiabilidad de sus armas de ataque, la USAF inició este programa experimental, también llamado "Precisely Guided Reentry Test Vehicle" (PGRTV). Mientras el anterior programa de ensayos RTV (Proyecto Able) pretendía obtener información a alta velocidad sobre el comportamiento de la ojiva ablativa del misil Atlas, el PGRTV estaría dedicado a ensayar el sistema de guiado inercial que debería instalarse en el nuevo ICBM, el Titan. Para esto se emplearía una nueva configuración Thor-Able. En ella, el Thor fue modificado a la versión DM-1812-4, que consistía en un Thor DM-18A con motor MB-3 Basic, adaptado para transportar una etapa superior. Por su parte, la etapa Able (Able-II), estaría equipada con un motor AGC AJ-10-42, y tendría instalado el sistema de guiado del Titan en su morro. De esta forma, el vehículo podría depositar su carga en el punto previsto con una mayor precisión, así como enviar la telemetría adecuada para verificar la zona de impacto y recuperar la ojiva.

El Proyecto Bravo se desarrolló durante seis misiones, entre enero y junio de 1959. Más tarde, también se decidió emplear este lanzador como orbitador de satélites, añadiendo una tercera etapa Altair (X-248-A7), aletas al Thor y retirando su sistema de guiado convencional, para colocar algunos de sus satélites en órbita. Se intentó en dos ocasiones, en septiembre de 1959, cuando no lo consiguió con el Transit-1A a cuenta de la US Navy, y en abril de 1960, con el satélite meteorológico Tiros-1 de la NASA.

Con anterioridad, la NASA ordenó la modificación de un Thor-Able para poner en el espacio al satélite Explorer-6. Como debía ser utilizado para estudiar el entorno de radiación de la Tierra, tenía que ser colocado en una órbita muy elíptica y de gran apogeo. La nueva versión (Thor-Able-III), aún dentro de la familia DM-1812-6, continuaría usando un Thor DM-18A como primera fase, estando casi todos los cambios en los escalones superiores. Por ejemplo, la segunda etapa montaría ahora un motor AGC AJ10-101A (de 34,7 kN de empuje), mientras que la tercera consistiría en un motor sólido ABL X-248-A4. Pero lo más destacable era la adición de una pequeña cuarta etapa ARC-1KS-420, también sólida. Esta cuarta etapa no tendría que ser usada durante este vuelo ya que su única función sería aumentar la altitud del perigeo sólo si ésta resultase ser demasiado baja. La etapa Able-III, por otro lado, había sido dotada con un sistema de guiado miniaturizado más ligero, controlable desde las estaciones terrestres. Esta facilidad se incorporará a futuros vehículos de esta clase. En su primera y única misión espacial, en agosto de 1959, el Thor-Able-III proporcionó una velocidad final de 10,26 m/s, más de lo previsto.

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El último emparejamiento de una Able con el misil Thor daría pie a la combinación Thor-Able-IV. De nuevo, sólo se empleó una vez, en marzo de 1960, para colocar a la sonda Pioneer-5 alrededor del Sol. Bajo la responsabilidad del Goddard Space Flight Center, la compañía Space Technology Laboratories se ocupó de la construcción de la nave y de la etapa superior Able-IV, adaptada a trayectorias interplanetarias. El Thor, modificado a la versión DM-1812-6A (un DM-18A con motor MB-3 Block I, con aletas y sin guiado), soportaría el peso de la segunda etapa Able-IV, con los mismos elementos que la Able-III, a excepción de la cuarta etapa, aquí no incluida.

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En noviembre de 1958, la NASA llegó a un acuerdo con la ABMA para sustituir el misil IRBM Thor por un ICBM Atlas, esperando que la potencia extra de este último permitiese lanzar sondas con mayor masa a la Luna o hacia los planetas cercanos.  La propuesta original la hizo Abe Silverstein unas semanas atrás. Consistía en modificar la etapa Able para poder viajar a bordo del Atlas, lo que supuso adaptar la versión operativa Able-IV para esta tarea (Able-IVA). En cuanto al Atlas (LV-3A), en esta fase temprana de su desarrollo, se emplearía en primer lugar un ejemplar de la serie C, y en cuanto estuviese disponible, la serie operativa D.

La NASA quería los Atlas-Able para sondas lunares e interplanetarias más pesadas que las anteriores, así que trabajó rápidamente para tener el lanzador disponible. Un año después, el primer Atlas-Able-IVA se hallaba en la rampa de lanzamiento para una prueba estática, en septiembre de 1959. Por desgracia, el Atlas-C estalló durante el ensayo, y recomendó sustituirlo por la versión Atlas-D. Pequeñas modificaciones llevaron a la nueva versión Atlas-Able-IVB y a un nuevo intento de lanzamiento en diciembre, pero el despegue fracasó por el fallo del carenado. El refuerzo de esta estructura supondrá la introducción de la versión Atlas-Able-VA, que en septiembre de 1960 volvió a fallar debido a problemas en el motor de la segunda etapa. El último Atlas-Able (VB), voló en diciembre, sólo para estallar al encenderse antes de tiempo la etapa Able. La NASA abandonó este cohete, que con un 0 por ciento de éxitos, se convirtió en el protagonista de la más nefasta serie de lanzamientos realizada hasta esa fecha.


[Img #11527]

La familia Able, a pesar de todo, no terminaría aquí su periplo. El 3 de febrero de 1959, la NASA encargó un estudio de mejora provisional del sistema Thor-Able a la espera de un lanzador más potente. Douglas Aircraft propuso un Thor-Able equipado con un sistema de guiado y control de orientación más eficiente. El Thor sería actualizado a la versión DM-19 (esencialmente, un DM-18A con motor MB-3 Basic o MB-3 Block I, sin cono delantero ni guiado, con aletas añadidas y una zona de transición superior adecuada para soportar el peso de la etapa Able), mientras que la segunda fase poseería ahora unos tanques para los propergoles más largos y un motor AGC AJ10-118. Como tercera etapa se introduciría una versión mejorada de la sólida Altair (ABL X248-A5). El "nuevo" cohete se construyó, si bien acabará llamándose Thor-Delta, y a pesar de su provisionalidad, su estirpe ha llegado hasta nuestros días.

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Nombre

Motor etapa 1 (empuje)

Motor etapa 2 (empuje)

Motor etapa 3 (empuje)

Fecha primer lanzamiento

Able 0

AGC AJ10-40 (33,3 kN)

 

 

23 de abril de 1958

Able I

AGC AJ10-41 (33,3 kN)

ABL X-248-A3 Altair (13,3 kN)

 

17 de agosto de 1958

Able II

AGC AJ10-42 (33,3 kN)

ABL X-248-A7 Altair (13,3 kN)

 

23 de enero de 1959

Able III

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248-A4 Altair (13,3 kN)

ARC-1KS-420 (1,77 kN)

7 de agosto de 1959

Able IV

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248-A4 Altair (13,3 kN)

 

11 de marzo de 1960

Able IVA

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13.3 kN)

 

24 de septiembre de 1959

Able IVB

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13.3 kN)

 

26 de noviembre de 1959

Able VA

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13.3 kN)

 

25 de septiembre de 1960

Able VB

AGC AJ10-101A (34,7 kN)

ABL X-248 Altair (13.3 kN)

 

15 de diciembre de 1960


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