Lunes, 21 enero 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (11): Vanguard Test Satellite

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Vanguard Test Satellite

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Vanguard

El programa del primer satélite estadounidense, el Vanguard, nació de una propuesta del Naval Research Laboratory, que proponía construir un vehículo sencillo y poco pesado para estudios científicos en el marco del Año Geofísico Internacional (International Geophysical Year). Aunque el NRL era un centro militar, se consideraba a la iniciativa como civil, ya que no debía interferir en los proyectos de misiles, de mayor prioridad.

El 27 de mayo de 1955, Eisenhower aprobaba las conclusiones del National Security Council y los términos en los que debía desarrollarse el programa de satélite civil. La decisión dejó fuera de toda consideración al proyecto Orbiter de von Braun, por estar basado en elementos militares, y también a una propuesta poco conocida de la USAF, llamada "World Series". El 3 de agosto, el Department of Defense Stewart Advisory Group, teniendo en cuenta los intereses militares de la nación, recomendó también desestimar la propuesta Proyecto Orbiter del US Army para el Año Geofísico Internacional, seleccionando definitivamente la del Naval Research Laboratory (programa Vanguard). El 9 de septiembre, el comité Stewart confirmó todo lo anterior, dando luz verde a la iniciativa.

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La necesidad de desarrollar un cohete nuevo para la tarea, en un marco de no interferencia con los programas misilísticos, obligó a partir de una base tecnológica poco avanzada (los cohetes Viking y Aerobee). El cohete, que también se llamaría Vanguard, tendría por tanto escasa potencia, con lo que el satélite tendría que ser asimismo poco pesado. Ante esas limitaciones, los ingenieros diseñaron dos tipos de satélite, dos esferas metálicas de 18 y 50 cm de diámetro, respectivamente, de apariencia sencilla y baja complejidad. Para empezar la serie de misiones, se eligió al más pequeño y ligero (1,8 Kg), y aún experimental. El diminuto Vanguard Test Satellite transportaría dos transmisores y varios sensores para informar a la Tierra sobre su propio funcionamiento, así como un contador Geiger, un detector de micrometeoritos y un magnetómetro. También utilizaría baterías de mercurio y las primeras células solares para producir electricidad.

Tras la sorpresa del Sputnik (PS-1), los americanos se apresuraron a preparar el primer Vanguard orbital, que partiría desde Cabo Cañaveral a bordo del cohete TV-3 (como su nombre indica -Test Vehicle-, todavía un vehículo de pruebas). Tras varios intentos abortados, el 6 de diciembre de 1957 se producía la esperada ignición, rodeada por una gran expectación mediática. Sin embargo, el motor de la primera etapa no conseguía alcanzar el empuje necesario y, tras 1 segundo de vuelo, desde 1 metro de altura, el cohete volvió a caer sobre la rampa, estallando. El choque hizo caer al cono delantero, y el satélite impactó contra el suelo. A pesar del golpe, el ingenio siguió emitiendo a través de su transmisor. La catástrofe, contemplada en toda la nación, fue un durísimo golpe para la autoestima estadounidense.

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El 5 de febrero de 1958, utilizando el cohete de reserva (TV-3BU), el segundo satélite Vanguard intentó partir hacia el espacio, con una misión idéntica a la de su fallido antecesor. Sin embargo, el vehículo sólo ascendió durante aproximadamente un minuto. A los 57 segundos del despegue, el sistema de control falló y el cohete estalló cuando el motor se inclinó demasiado hacia un costado, forzando un cambio de trayectoria que no pudo resistir debido a las fuerzas aerodinámicas.

El primer éxito del programa (y tercer y último ejemplar de la familia de prueba) tuvo que esperar al 17 de marzo. En esa ocasión, el cohete lanzador (TV-4) funcionó a la perfección y la pequeña esfera de aluminio quedó situada en una órbita muy elíptica. La considerable elevación de su apogeo le proporcionaría una vida orbital longeva: su reentrada no está prevista para al menos dentro de 200 años, si bien las expectativas iniciales eran incluso superiores (2.000 años o más). El llamado Vanguard-1 permitió comprobar que las perturbaciones gravitatorias combinadas de la Tierra, la Luna y el Sol, así como la expansión y la contracción de la atmósfera terrestre, pueden influir grandemente en los cálculos de la vida orbital de un satélite. Unido a su etapa superior vacía, permaneció operando hasta mayo de 1964. Ayudó a los científicos a averiguar que la Tierra no es del todo una esfera achatada por los polos sino que su aspecto está más próximo al de una pera. Además, permitió comprobar que el ritmo de giro del satélite resultaba alterado con el paso del tiempo debido a la acción del campo magnético terrestre.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Vanguard Test Satellite

6 de diciembre de 1957

16:44:35

Vanguard TV3

Cabo Cañaveral LC18A

-

Vanguard Test Satellite

5 de febrero de 1958

07:33

Vanguard TV3BU

Cabo Cañaveral LC18A

-

Vanguard I

17 de marzo de 1958

12:15:41

Vanguard TV4

Cabo Cañaveral LC18A

1958-Beta 2


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