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Martes, 22 enero 2013
Botánica

Árboles que usan sus hojas para absorber agua

Los árboles de un bosque nuboso tropical de montaña usan algo más que sus raíces para absorber agua. Unos científicos han descubierto que también "beben" el agua directamente de las nubes a través de sus hojas.

Ésta es una estrategia de supervivencia esencial en áreas donde abunda la neblina pero son escasas las demás fuentes de agua, resultando ello en suelos secos. Las zonas de esta clase serán cada vez menos comunes, ya que las nubes de las que dependen estos árboles para sobrevivir están desapareciendo ahora por culpa del cambio climático global.

El estudio en el que se ha comprobado esa rara habilidad de los árboles constituye también una llamada de atención sobre la vulnerabilidad de este raro ecosistema cuya existencia ahora está en peligro frente al avance del calentamiento global. Ya se ha documentado que la menor presencia de nubes en bosques nubosos se correlaciona con el declive y desaparición de poblaciones de animales típicos de tales bosques, como por ejemplo ranas y salamandras.

En los bosques nubosos tropicales de montaña, las hojas de los árboles están expuestas constantemente a nubes que las mantienen húmedas. Las hojas de los árboles más comunes de los bosques nubosos absorben esta agua de las nubes cuando las raíces no pueden obtener suficiente agua del suelo.

Muchos bosques nubosos experimentan una estación seca anual, en la cual su fuente primaria de abastecimiento de agua no es la lluvia, sino la humedad de las nubes. Es entonces cuando más tienden los árboles a absorber agua a través de sus hojas.

Trabajando en Monteverde, Costa Rica, el equipo de Greg Goldsmith, Todd Dawson y Nicholas J. Matzke, los tres de la Universidad de California en Berkeley, estudió patrones de humedad de las hojas por la presencia de nubes. Para ello, los investigadores se ayudaron de pequeñas "hojas" electrónicas capaces de determinar la humedad de la superficie a partir de cambios en el voltaje de un circuito eléctrico incorporado. Instalaron su conjunto de sensores en ramas, para confirmar si el agua estaba entrando o no por las hojas cuando estaban mojadas.

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"Los libros de texto nos enseñan que el agua entra por las raíces, sube por el tronco y las ramas, y sale finalmente por las hojas. Eso es verdad, pero no es todo", comenta Goldsmith. "Con nuestros sensores, pudimos observar el agua entrando por las hojas y bajando marcha atrás por las ramas hacia el tronco".

La investigación se realizó a partir del trabajo anterior de Dawson que demostró un fenómeno similar en secoyas californianas.

Sin embargo, en el nuevo estudio se constató que no todos los árboles pueden beber la misma cantidad de agua de las nubes.

Los árboles que más beben de esta agua a través de sus hojas pueden ser más vulnerables a la reducción que el ascenso de las temperaturas provoca en la cubierta nubosa.

El estudio proporciona una clara demostración de las interacciones entre las nubes y los vegetales de un bosque nuboso y servirá como base para investigaciones futuras sobre los impactos del cambio climático en los ecosistemas de bosques nubosos tropicales de montaña.

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