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Jueves, 24 enero 2013
Paleontología

Muchas especies de serpientes y lagartos se extinguieron con los dinosaurios

La colisión contra la Tierra del asteroide al que comúnmente se responsabiliza de la extinción de los dinosaurios también provocó una aniquilación extrema de especies de serpientes y lagartos, según los resultados de una nueva investigación.

Se tiende a considerar al cataclismo de hace 65 millones de años como una hecatombe centrada en los dinosaurios. Pero, en líneas generales, afectó a todos los ecosistemas del planeta. Y además se cebó mucho en las serpientes y los lagartos, los grandes olvidados de entre las víctimas de aquella catástrofe. Así lo ha comprobado ahora el equipo de Nicholas R. Longrich y Jacques A. Gauthier, de la Universidad de Yale, y Bhart-Anjan S. Bhullar, de la de Harvard, en Estados Unidos ambas instituciones.

Los resultados de estudios anteriores ya habían sugerido que algunas especies de serpientes y lagartos (así como muchas de mamíferos, aves, insectos y plantas) se extinguieron después de que el asteroide golpeara la Tierra hace 65,5 millones de años, en el borde de la Península de Yucatán. Pero la nueva investigación indica que las consecuencias de la colisión fueron mucho más graves para serpientes y lagartos de lo que se creía.

Los autores del nuevo estudio calculan que hasta un 83 por ciento de todas las especies de serpientes y lagartos perecieron. Cuanto más grande era la criatura, más probable era que se extinguiera, y no sobrevivió ninguna especie que pesara más de aproximadamente una libra o medio kilogramo.

Los resultados se basan en un examen detallado de fósiles de serpiente y lagarto previamente recolectados, abarcando un territorio del oeste de América del Norte que se extiende desde Nuevo México, en el suroeste de Estados Unidos, hasta Alberta, en Canadá.

[Img #11633]En primer plano, un lagarto carnívoro Palaeosaniwa acecha a un par de Edmontosaurus muy jóvenes, mientras la serpiente Cerberophis y el lagarto Obamadon observan la escena. En el fondo, un encuentro entre un T. rex y varios Triceratops. (Recreación artística: Carl Buell / Universidad de Yale)


Los investigadores encontraron que una considerable gama de especies de reptiles vivía en los últimos días de la era de los dinosaurios. Los lagartos y las serpientes rivalizaban con los dinosaurios en términos de diversidad, haciendo que esa época popularmente conocida como la "Era de los Dinosaurios" merezca también ser llamada la "Era de los Reptiles", tal como argumenta Longrich.

El siguiente paso del equipo de investigación fue realizar un análisis detallado de las relaciones evolutivas de estos reptiles. Los resultados indican que muchas de las especies formaban parte de familias de serpientes y lagartos arcaicos que desaparecieron por completo a finales del Periodo Cretácico, justo después del impacto del asteroide.

Una de las ramas más diversas de lagarto eliminadas fue la Polyglyphanodontia. Esta amplia categoría de lagartos incluía hasta el 40 por ciento de todos los lagartos que vivían entonces en América del Norte.

Al reevaluar fósiles recolectados previamente, los investigadores también encontraron una especie desconocida hasta ahora, a la cual han denominado Obamadon gracilis.

El Obamadon gracilis probablemente medía menos de unos 30 centímetros de longitud (menos de un pie) y probablemente comía insectos.

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