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Viernes, 8 febrero 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (25): TD

TD

Satélite; País: ESRO; Nombre nativo: Thor Delta

Durante la fase inicial de su existencia, la organización europea ESRO (European Space Research Organisation) previó la construcción de satélites de pequeño tamaño y escaso peso, por motivos de coste y complejidad técnica. La mayoría de estos vehículos serían lanzados, mientras no se dispusiera de un lanzador propio, mediante cohetes estadounidenses Scout. Pero en verano de 1963 empezó a plantearse la posibilidad de que se iniciara un programa que incorporara misiones más complejas y que requirieran un cohete más grande para ser lanzadas.

El cohete de la NASA que seguía al Scout en potencia de lanzamiento era en esa época el Thor-Delta, así que la ESRO contempló la creación de una línea de satélites más grandes y pesados que precisaran de un cohete de este tipo (TD) para alcanzar el espacio.

El uso de cohetes Thor-Delta sería además más interesante porque su precio por kilogramo en órbita era más bajo que el del Scout. Así pues, se trazó un plan inicial que incluía cuatro satélites, llamados TD en honor a su lanzador, mientras se abandonaba la construcción de satélites pequeños (como los ESRO-I y II). Los cuatro TD estarían dedicados a misiones diferentes. El TD-1 debía utilizarse para astronomía estelar, el TD-2 para astronomía solar, el TD-3 para estudios ionosféricos, y el TD-4 para estudios atmosféricos. El TD-2 y el TD-3, además, deberían volar a tiempo de experimentar el máximo solar de 1968/1969. También se consideró un posible TD-5 que sería situado en una órbita muy excéntrica.

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Los presupuestos aprobados sugirieron que podría lanzarse un satélite TD cada dos años. Sin embargo, las realidades financieras lo impedirían, y sólo se empezó a trabajar en los dos primeros ingenios de la familia. Tales dificultades señalaron incluso la necesidad de preparar antes el TD-2 que el TD-1, para llegar a tiempo al máximo solar. En enero de 1967, en todo caso, se autorizó la construcción de ambos. La selección de los instrumentos del TD-1 no fue demasiado complicada, pero sí la de los experimentos del TD-2. Además, durante varios meses, se produjeron cambios en la carga útil de los dos. En un momento dado, los graves problemas financieros que experimentó el programa desembocaron en el abandono del TD-3, por lo que se estudió incluir en el TD-2 parte de los instrumentos de este último, a pesar de las diferencias en su misión. Esto no haría sino provocar más problemas. A principios de 1968 se llegó a la conclusión de que las estimaciones de costes no habían sido adecuadas y que el programa costaría mucho más de lo previsto (el doble). Para no perjudicar a otros proyectos de satélites, la ESRO decidió cancelar el TD-2, o de lo contrario se tendría que cerrar el programa completo. Posteriormente se propuso recuperar parte de la carga útil del TD-2 e instalarla en un satélite más sencillo y barato (ESRO-III o IV).

Por tanto, después de varios años de incertidumbre, el TD-1 sería el único satélite de la serie que emergió con una cierta posibilidad de viajar intacto al espacio. Construido por la empresa Engines Matra y el grupo MESH, pesaría 473 Kg. Tendría 0,98 metros de diámetro y 2,16 metros de alto. A bordo llevaría siete experimentos, todos ellos dedicados a efectuar estudios astrofísicos. Su objetivo principal sería levantar un mapa de fuentes ultravioleta y de alta energía (rayos-X y gamma) en el firmamento visible, por lo que cada instrumento estaría dedicado a una parte del espectro a investigar.

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El satélite sería colocado en una órbita heliosincrónica de unos 550 Km de altitud, de manera que uno de sus ejes estaría siempre orientado hacia nuestra estrella. Girando alrededor de este eje a una velocidad de 1 revolución por órbita, sus instrumentos irían barriendo el cielo y capturando información. Los ingenieros prepararon la misión para poder levantar un mapa completo del firmamento en alrededor de medio año.
El satélite, llamado ahora TD-1A, fue lanzado a bordo de un cohete Delta-N el 12 de marzo de 1972, desde la base californiana de Vandenberg, casi una década después de que fuera propuesto. Una vez alcanzada su órbita, el ingenio inició su misión operativa, que sería interrumpida sólo para realizar ajustes en la orientación del aparato o por problemas técnicos de los equipos. En la práctica, los fallos en su grabador dificultaron realizar un mapa completo, alcanzando una cobertura razonable del 95 por ciento.

Su vida útil prevista eran 6 ó 7 meses, pero su trabajo se prolongó mientras hubo a bordo suficiente combustible para el sistema de orientación. Después de una primera fase operativa, el satélite fue colocado en hibernación para superar un período de 3 meses y medio de eclipses solares parciales en el hemisferio norte. Después fue despertado y continuó funcionando hasta el agotamiento del citado combustible, que provocó en mayo de 1974 la pérdida de control del vehículo.

El sexto satélite de la ESRO obtuvo un éxito completo durante el tiempo en que permaneció activo. Dos de sus instrumentos se dedicaron a vigilar la radiación X, otros dos la ultravioleta, dos más la gamma, y el último se dedicó a los rayos cósmicos de alta energía. En total efectuó 2,5 escaneos del cielo, con la citada cobertura del 95 por ciento. Su instrumental observó el Sol, el centro galáctico y la nebulosa del Cangrejo, entre otros objetivos.

La información fue compartida por los astrónomos europeos y estadounidenses, según un acuerdo de diciembre de 1966.

El TD-1A acabó reentrando el 9 de enero de 1980.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

TD-1A

12 de marzo de 1972

01:55:08

Delta N (D88)

Vandenberg SLC-2E

1972-14A






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