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Lunes, 18 febrero 2013
Robótica

Robots para espiar a las ballenas

Dos robots equipados con instrumentos diseñados para escuchar los "cantos" emitidos por las ballenas barbadas han detectado la presencia de nueve ballenas de una especie en peligro de extinción del Atlántico Norte.

Para el proyecto se recurrió a utilizar robots oceánicos equipados con instrumental digital de monitorización acústica y un software especializado, gracias a lo cual dichos robots han conseguido detectar y clasificar los cantos emitidos por individuos de cuatro especies de ballenas barbadas, incluyendo a ballenas jorobadas y ballenas francas.

Gracias a sus capacidades de comunicación en tiempo real, estos robots submarinos pudieron alertar con prontitud al equipo de Mark Baumgartner y Dave Fratantoni, del Instituto Oceanográfico de Woods Hole (WHOI), en Massachusetts, Estados Unidos, de la presencia de ballenas en el área de investigación, lo que constituye el primer uso exitoso de tecnología para avisar sobre detecciones de individuos de varias especies de ballenas barbadas desde vehículos robóticos autónomos.

El proyecto de investigación oceanográfica se estaba realizando en un área a cerca de 100 kilómetros al sur de Bar Harbor, Maine, y a más de 140 kilómetros al nordeste de Portsmouth, New Hampshire. Se piensa que las ballenas francas utilizan esta área cada año entre noviembre y enero como zona de apareamiento.

Los dos robots submarinos fueron soltados en el mar por Ben Hodges y Nick Woods, también del citado instituto oceanográfico, desde el Gulf Challenger, un navío de investigación de la Universidad de New Hampshire.

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Ambos robots sondearon el área, enviando datos a los investigadores cada dos horas vía satélite.

Los robots submarinos fueron recogidos por el Endeavor, un barco científico de la Universidad de Rhode Island.

Usando los datos recogidos por los robots submarinos en sus rondas de vigilancia, y gracias a las actualizaciones frecuentes, el equipo científico pudo localizar a las ballenas en apenas unas horas de búsqueda.

El laborioso trabajo de buscar la presencia de ballenas, comúnmente es realizado por observadores humanos desde barcos o aviones, pero se ve limitado por las condiciones en el mar y además es caro.

El novedoso sistema de detección de ballenas mediante robots brinda una alternativa barata a esos métodos tradicionales.

A los ecólogos marinos especializados en las ballenas, el nuevo sistema les da además herramientas adicionales para comprender mejor la conducta de estos grandes animales, los cuales pasan la mayor parte de sus vidas fuera de la vista humana, bajo la superficie marítima.

Los robots submarinos de este tipo, vehículos autónomos de aproximadamente 1,8 metros (6 pies) de largo, con alas cortas y forma de torpedo, han sido usados por los oceanógrafos desde hace aproximadamente una década. Ascienden, descienden, y se mueven lateralmente a través del agua, mediante cambios en su flotabilidad y el uso de sus alas para sustentarse en la profundidad deseada de un modo parecido a cómo un avión se sustenta en la altitud deseada.

En su parte inferior o "panza", cerca de las alas, estos robots submarinos están equipados con un micrófono subacuático. Cuentan con una antena para comunicaciones vía satélite emplazada en la sección de la cola. El vehículo se asoma a la superficie una vez cada pocas horas para obtener datos GPS de posición y transmitir datos a los ordenadores en tierra firme.

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