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Miércoles, 20 febrero 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (33): Explorer-B

Explorer-B

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Explorer-B

Los descubrimientos de los Explorer-1 y 3 (Explorer-A) hicieron que el Jet Propulsion Laboratory y la ABMA decidieran dedicar totalmente la misión de un sucesor al estudio de la radiación en el medio ambiente circunterrestre. Para ello se prepararon dos satélites, que se llamarían Explorer-B.

Aunque se mantuvo el aspecto general del Explorer-1, el peso de los instrumentos científicos aumentó en unos 3 Kg. Estos, además, fueron adaptados para poder participar en el proyecto Argus, un programa secreto ideado para analizar los efectos de la radiación producida por el estallido de ingenios nucleares en el espacio. En concreto, los detectores serían ahora capaces de medir un más amplio rango de energías.

Tras un lanzamiento perfecto el 26 de julio de 1958, el primer satélite de la serie, que fue bautizado como Explorer-4, operó durante diez semanas, hasta el 5 de octubre. Sobre su misión, sin embargo, poco sabría la prensa. De hecho, durante varios meses, mucho después de que dejara de emitir, no se habló abiertamente de su trabajo, dada la sensibilidad de los datos obtenidos durante el proyecto Argus.

Apenas un mes después del lanzamiento del Explorer-4, el 27 de agosto, se efectuaba el primer ensayo Argus. Se trataba de pruebas clandestinas, ya que no fueron anunciadas públicamente. El vehículo utilizado para el lanzamiento fue un misil experimental X-17a, equipado con una pequeña bomba de 1,4 kilotones (W-25). El objetivo era comprobar el comportamiento de las partículas radiactivas a gran altitud, su interacción con los cinturones de Van Allen y su influencia en las señales de radar, satélites, misiles, etc. Para ello, y además de las mediciones del Explorer-4, se lanzaron varios cohetes sonda Argo E-5 JASON equipados con instrumentos sensibles, desde Cabo Cañaveral, Puerto Rico y Wallops. Los Argo, un total de 18 durante varios días, habían sido precedidos por otras misiones preliminares de prueba. El primer experimento nuclear, el Argus-1, despegó desde el buque USS Norton Sound, anclado en una zona del Atlántico Sur. La bomba estalló a unos 160 Km de altitud.

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El 30 de agosto de 1958 se llevó a cabo la misión Argus-2. Como su antecesora, un misil X-17a lanzó una bomba de 1,4 kilotones, en esta ocasión a 294 Km de altitud sobre el Atlántico Sur. Varios cohetes sonda se encargarían de estudiar los efectos causados por la deflagración, participando también el Explorer-4 en la campaña de observación.

El tercer y último Argus se lanzó el 6 de septiembre de 1958 y supuso el estallido a 750 Km de altitud de la bomba nuclear de 1,4 kilotones. El misil X-17a realizó un buen ascenso, cerrando de este modo el programa de pruebas atómicas clandestinas.

Sería el 19 de marzo de 1959 cuando el Secretario de Defensa Quarles reveló a la prensa que se habían lanzado tres bombas atómicas al espacio, en 1958, mediante misiles X-17. En ese momento, fue posible evaluar una de las tareas que había llevado a cabo el Explorer-4, cuya telemetría fue analizada con cuidado para determinar los efectos de las explosiones nucleares en ese ámbito.

[Img #12115]
El satélite aportó valiosa información, pero su funcionamiento no fue estelar. Su giro no fue estable durante su misión, y ello complicó la interpretación de los datos que proporcionaban los detectores. Además, el 3 de septiembre de 1958, uno de ellos falló. El resto, incluyendo un par de sensores Geiger-Müller, continuaron operando hasta el 19 de septiembre. Por último, su transmisor dejó de emitir el 5 de octubre, seguramente por problemas en las baterías.

Entre los resultados obtenidos estaba la confirmación de que la radiación atrapada en los cinturones de Van Allen seguía las líneas del campo magnético terrestre, y el descubrimiento de un cinturón situado más lejos de lo esperado. Las explosiones nucleares, además, supusieron la creación de un cinturón artificial de radiación. Los detectores medirán la presencia de más de 60.000 partículas por cm cuadrado/segundo, beneficiándose de la superior inclinación de la órbita (263 por 2.213 Km), que permitía cubrir una mayor superficie terrestre.

El Explorer-4, de 8 Kg de peso, acabó reentrando en la atmósfera el 23 de octubre de 1959. Sin embargo, su hermano gemelo, el segundo Explorer-B, no llegó a ser lanzado jamás.


Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Explorer-4 (Explorer-B)

26 de julio de 1958

15:00:57

Juno-I RS/CC-44

Cabo Cañaveral LC5

1958-Epsilon

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