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Lunes, 25 febrero 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (36): Alcántara

Alcántara (CLA)

Centro de la lanzamientos; País: Brasil; Nombre nativo: Centro de Lançamento de Alcântara

El programa espacial de Brasil había utilizado durante años un pequeño centro de lanzamiento en la isla de Natal, en Barreira do Inferno, para lanzar varios tipos de cohetes Sonda para estudios a gran altitud, meteorológicos, etc. En 1981, sin embargo, el Instituto de Atividades Espaciais (IAE), que tenía planes para construir un vector capaz de colocar satélites en órbita, decidió empezar la construcción de un centro de despegues más grande y mejor posicionado.

El futuro CLA (Centro de Lançamento de Alcântara) quedaría emplazado en las proximidades del ecuador geográfico (2°17′S 44°23′W), junto a la costa atlántica del norte de Brasil, y en una zona dominada básicamente por la selva, del estado de Maranhão. Las instalaciones que se construirían allí en 1982 deberían ser amplias y apropiadas para ensamblar el cohete VLS de cuatro etapas, preparar los satélites y llevar a cabo tareas de seguimiento y control. Se instalaría también un aeropuerto y poco a poco se establecería una ciudad para el personal. El CLA estaría bajo el control militar de la Fuerza Aérea brasileña.

Los preparativos para poner a punto el centro de lanzamiento avanzaron a buen ritmo, pero el diseño del cohete y los satélites que debería llevar, responsabilidad del INPE (Instituto de Pesquisas Espaciais), no lo hicieron tanto, de manera que el primer lanzamiento orbital fue retrasándose años tras año. Mientras tanto, se utilizaron las instalaciones de Alcántara para lanzar cohetes sonda de variadas misiones. El primero fue un Sonda 2, que voló el 21 de febrero de 1990 para estudios ionosféricos. Le siguieron más Sonda 2 y 3, y también vehículos estadounidenses y canadienses, como los Nike-Orion, Black Brant y Nike-Tomahawk.

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Voló asimismo un nuevo cohete sonda llamado VS-40, de dos etapas, que en la práctica correspondían a las etapas superiores del futuro cohete VLS y que por tanto podían así ser probadas en vuelo. En 2012 se ensayó un VS-40M mejorado. Otro cohete sonda que voló desde Alcántara fue el VS-30, basado en el Sonda 3, como también el VS-30/Orion y el VSB-30 (donde el VS-30 hacía de etapa superior).

Pero la verdadera misión del centro de lanzamiento había sido desde el principio servir como punto de partida para el cohete orbital VLS. Las instalaciones tendrían al menos cuatro rampas de despegue: una para los cohetes sonda (MRL), otra para cohetes de hasta 10 toneladas (Universal), y una para el VLS, equipada con una torre de servicio móvil. En la actualidad se está construyendo otra rampa (ACS) para el lanzamiento de cohetes Tsyklon-4, en cooperación con Ucrania.

El desarrollo del cohete VLS-1 se inició hacia 1984, avanzando muy lentamente. La complejidad de la tarea hizo que el INPE buscara ayuda en varios países, pero el control militar de la tecnología lo dificultó grandemente.

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Dos pruebas iniciales, realizadas en Alcántara el 1 de diciembre de 1985 y el 18 de mayo de 1989, sólo utilizaron partes del cohete, aún llamado VLS-R1. El primer VLS-1 completo (V1) se lanzó el 2 de diciembre de 1997. Llevaba el satélite SCD-2A, pero no alcanzó la velocidad orbital. El siguiente cohete (V2) partió desde el mismo lugar el 11 de diciembre de 1999, con el SACI-2, pero tampoco lo logró. Tras varios años de trabajos para resolver los problemas técnicos, se iba a lanzar el V3 el 24 de agosto de 2003, pero el día 22 una dramática explosión en la misma rampa de despegue, tras el encendido anómalo de uno de los cuatro motores de la primera etapa, acabó con el vehículo y con la vida de 21 personas.

El accidente, uno de los más graves de la historia espacial, paralizó el programa brasileño durante prácticamente un lustro, ya que perdió a personal indispensable en el proyecto y supuso una profunda investigación y la reconstrucción de la infraestructura. Finalmente, se aprobó la preparación del V4, que utilizaría una versión mejorada del cohete. Además, el camino hacia este lanzamiento constituiría un verdadero programa en sí mismo. El VLS-1 V4 no volará hasta 2018, con el satélite Amazônia-1, y antes de que se lleve a cabo su misión Brasil lanzará varios prototipos que probarán las diversas etapas de propulsión y los sistemas de separación entre ellas. El primero (XVI-01) debería volar en 2013, para el cual ya se ha construido una nueva torre de servicio. Al mismo tiempo, Brasil está desarrollando variantes del cohete, como el VLS Alfa o el VLS Beta, de mayor potencia que su antecesor, que podrían despegar en 2017 ó 2018.

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Los acuerdos firmados con Ucrania para el lanzamiento del Tsyklon-4, un cohete comercial, permitieron sopesar la posibilidad de construir instalaciones en Alcántara de índole únicamente civil, sin control militar, junto al CLA, que gestionaría la Agência Espacial Brasileira. El primer Tsyklon-4 debía partir en 2014 desde la antigua base. Sus misiones debían ser gestionadas por la empresa Alcântara Cyclone Space. Sin embargo, estos planes parecen haberse abandonado (2015).

Durante los últimos tiempos se ha hablado de que Alcántara podría ofrecer su polígono para el despegue de otros cohetes (aparte del Tsyklon), deseosos de aprovechar las ventajas de su posición ecuatorial. Podría ocurrir con los futuros Angara y Proton rusos, e incluso con los Shavit de Israel, pero no existe en estos momentos ningún acuerdo al respecto ni obras encaminadas a hacerlo posible.

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