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Martes, 26 febrero 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (37): Alouette

Alouette

Satélite; País: Canadá; Nombre nativo: S-27 Topside Sounder Satellite

Como vecino y aliado de Estados Unidos, Canadá se mostró rápidamente interesado en el programa espacial de la NASA. Otros países, como Gran Bretaña, habían hecho lo mismo y habían llegado a acuerdos con la agencia por los cuales se establecerían proyectos conjuntos, en estricta colaboración, que beneficiaran a ambas partes y ayudaran a avanzar en el progreso científico. En el caso de Gran Bretaña, el programa, llamado Ariel, supuso la preparación por parte de instituciones británicas del instrumental científico, mientras que el primer satélite de la serie era proporcionado por la propia NASA. En cambio, Canadá optó inmediatamente por desarrollar tanto el instrumental como el satélite, siendo la primera nación, después de la URSS y EE.UU., capaz de hacerlo. La agencia estadounidense, aceptando participar en la gestión de la misión y sus resultados, a través del centro Goddard, se ocuparía del lanzamiento y del seguimiento.

El primer satélite canadiense se llamaría S-27, y también Topside Sounder Satellite, debido al principal instrumento del mismo nombre que albergaría en su interior. En los medios públicos, sin embargo, sería conocido como “Alouette”.

[Img #12217]El programa estaría dirigido por el Canadian Defence Research Board, quien encargó la construcción y diseño del satélite a la compañía De Havilland Aircraft Co. y al Defence Research Telecommunications Establishment. El objetivo de la misión sería el estudio de la ionosfera (en particular de la distribución de la densidad de electrones), y la medición del ruido galáctico y del flujo de partículas energéticas.

El ingenio pesaría 144,7 Kg y consistiría en una especie de esfera multicara, recubierta de células solares. Medía 1,1 metros de diámetro y 0,86 metros de alto. Dentro de él se montaron una sonda ionosférica, contadores de partículas, un receptor VLF y otro para el ruido cósmico. Todos fueron proporcionados por instituciones canadienses. De la superficie del satélite surgían varias antenas para los instrumentos, dos de casi 46 metros de largo, dos de 23 metros, y dos de 11 metros, además de otras para las comunicaciones y la telemetría.

El desarrollo del satélite fue todo un reto, siendo el primero diseñado en Canadá. Se construyeron tres: un prototipo (S27-2), un modelo de vuelo (S27-3) y uno de reserva (S27-4). Además, se lanzó un cohete sonda Javelin en junio de 1961 para ensayar el fundamental despliegue de las antenas, las más largas utilizadas hasta ese momento para ese objetivo en el espacio.

El Alouette-1 fue lanzado el 29 de septiembre de 1961, a bordo de un cohete Thor-Agena-B, desde la base de Vandenberg. El vector situó a su carga en una órbita de unos 1.000 Km de altitud, inclinada 80,5 grados respecto al ecuador. Las antenas se extendieron a continuación, sin problemas, operación que dejó al satélite girando lentamente a unas 1,4 rpm.

[Img #12216]
Desde ese momento, el Alouette-1 inició la captura de datos, los cuales fueron enviados en tiempo real hacia las diversas estaciones de seguimiento repartidas por el mundo, durante al menos 6 horas al día. Gracias a la buena calidad de las baterías recargables, el satélite siguió operando hasta septiembre de 1972, cuando fue apagado. Para entonces, su ritmo de giro se había reducido drásticamente, hasta que ya no pudo ser estabilizado de forma efectiva, pero a pesar de todo aún pudo recoger numerosa información. Los datos sobre la ionosfera en tal órbita serían muy importantes ya que dicha altitud sería posteriormente muy utilizada por otros vehículos. En particular, demostró que el cinturón exterior de Van Allen sufría variaciones en función del período del día (diurno o nocturno), y observó los cinturones de radiación dejados por explosiones nucleares a gran altitud efectuadas por la Unión Soviética en octubre y noviembre de 1962.

[Img #12218]Ante el éxito de la misión, y cuando el Alouette-1 estaba todavía plenamente operativo, se lanzó el ejemplar de reserva, que sería bautizado como Alouette-2. El despegue ocurrió el 29 de noviembre de 1965, a bordo de otro Thor-Agena-B, que también transportó al Explorer-31 (Explorer DME) de la NASA. El Alouette-2 era básicamente idéntico a su predecesor, si bien se hicieron algunas mejoras para controlar el ritmo de giro y se añadieron un par de antenas aún más largas (75 metros). Pesó 146,5 Kg al despegue.

El satélite operó sin grandes dificultades durante una década, como su predecesor. Primero aportando datos durante 8 horas al día, y luego progresivamente durante menos tiempo, hasta poco más de una hora al día en junio de 1975, debido a la erosión sufrida por su sistema de provisión eléctrica. Ello hizo que fuera finalmente apagado en julio de ese año, si bien fue reactivado durante un par de días para celebrar su décimo aniversario.

El Alouette-2 trabajó en conjunción con el Explorer-31 de la NASA, en el marco del programa conjunto ISIS (International Satellites for Ionospheric Studies). A diferencia del Alouette-1, su hermano gemelo trabajó en una órbita elíptica polar de 500 por 3.000 Km, de modo que pudo obtener datos a menores y mayores altitudes. Además, durante el primer mes, tanto el Explorer-31 como el Alouette-2 se encontraron en órbitas muy parecidas, lo que permitió comparar sus lecturas.


Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Alouette-1 (S27-3)

29 de septiembre de 1962

06:05

Thor-Agena-B (TA1)

Vandenberg 75-1-1

1962-Beta Alfa 1

Alouette-2 (S27-4)

29 de noviembre de 1965

04:48:47

Thor SLV-2 Agena-B (TA5)

Vandenberg 75-1-1

1965-98A


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