Viernes, 1 marzo 2013
Ecología

Menor pérdida de nitrógeno del suelo gracias a ciertos cultivos para biocombustibles

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La Miscanthus, un tipo de hierba perenne que resulta útil como materia prima para elaborar biocombustibles, podría ejercer una doble función en el combate contra el cambio climático, gracias a su buena capacidad para ayudar a retener el nitrógeno de los suelos, evitando así las consecuencias nocivas que la pérdida de nitrógeno del suelo tiene para el medio ambiente.

A esta conclusión se ha llegado en una investigación efectuada por el equipo de Candice Smith, Corey Mitchell, Michael Masters, Kristina Anderson-Teixeira, Carl Bernacchi, Even DeLucia, y Mark David, de la Universidad de Illinois, Estados Unidos.

En este estudio de 4 años de duración, se hicieron comparaciones entre las reacciones de diversas hierbas, incluyendo la Miscanthus y el Panicum virgatum, frente a las rotaciones típicas de maíz-maíz-soja. Los resultados de las comparaciones indican que todas las hierbas perennes puestas a prueba fueron muy eficaces para reducir las pérdidas de nitrógeno, siendo la Miscanthus la más eficaz de todas.

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Los cultivos perennes como la Miscanthus, cuyos rendimientos han hecho que se les considere una posible alternativa al maíz para producir etanol, resulta por tanto que tienen otra característica beneficiosa: La capacidad de reducir la cantidad de nitrógeno perdida por el suelo y que acaba yendo a parar a masas de agua donde puede hacer más mal que bien.

La producción intensiva de maíz con gran uso de fertilizantes produce pérdidas notables de nitrógeno del suelo. El óxido nitroso es un gas de efecto invernadero y el nitrato puede contaminar las reservas de agua potable y ocasionar problemas medioambientales en zonas costeras. Mark David argumenta que la zona hipóxica, o con bajo contenido de oxígeno, que se forma cada verano en el Golfo de México, es un resultado del nitrato que se desprende de los numerosos campos del Cinturón del Maíz en la región central de Estados Unidos, una ubicación con mucho potencial para la producción a gran escala de biocombustibles.

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