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Lunes, 4 marzo 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (41): Pilot, Proyecto

Pilot, Proyecto

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Project Pilot

Estados Unidos trabajaba desde hacía años en el uso estratégico del espacio, pero, tras la sorpresa del Sputnik-1, era evidente que la URSS disponía también de las herramientas necesarias. Reaccionado ante ello, los estamentos militares estadounidenses propusieron diversos programas para cerrar la alarmante brecha tecnológica. El presentado por la US Navy, el 26 de octubre de 1957, consistió en un satélite de reconocimiento equipado con una cámara infrarroja de televisión y que volaría al espacio gracias a un cohete de propulsión sólida. El desarrollo de la misión fue asignada a la Naval Ordnance Test Station (NOTS), cuyo centro de diseño propuso un lanzador compuesto por una combinación de motores sólidos procedentes del programa Sergeant, del US Army. Pero este último se opuso a ceder esta tecnología, de modo que la NOTS tuvo que presentar otra propuesta a la US Navy donde el cohete sería más pequeño y sería lanzado desde el ala de un avión, un concepto revolucionario.

[Img #12314]El proyecto secreto (bautizado como Pilot) utilizará, en efecto, un avión F4D-1 "Skyray", que actuará como primera etapa, y un cohete que consistirá en una combinación de motores sólidos. Así, el vehículo quedará situado bajo el ala izquierda del caza. Una vez efectuado el despegue desde la base de Inyokern, el Skyray soltará a su carga a 41.000 pies de altitud (unos 12 Km), sobre la zona de Point Mugu, a una velocidad de Mach 0,9. En ese instante actuarán los dos primeros motores HOTROC (procedentes del arma antisubmarinos ASROC) del cohete, que servirán como etapa inicial de propulsión. Cada motor proporcionará un empuje de 63,20 kN y funcionará durante menos de 5 segundos. Tras una pausa de 12 segundos más, se encenderán los otros dos HOTROC de la segunda etapa. A continuación actuará la tercera, un motor ABL X241 (adaptado del que se ha desarrollado para el cohete Vanguard) de 12,10 kN de empuje, durante 36 segundos. La cuarta etapa, nueva y de aspecto alargado (NOTS-100), funcionará después durante 5,6 segundos más, con un empuje de 5,10 kN. Por fin, un diminuto motor esférico integrado en la carga útil (0,70 kN de empuje), también nuevo, necesitará un único segundo para situarla en órbita baja. La masa satelizable será de sólo 1 Kg en una órbita con un apogeo situado a algo más de 2.000 km de la superficie terrestre.

[Img #12315]
El Proyecto Pilot (NOTS EV I) mantiene aún hoy en día parte del secretismo inicial y se conocen pocos detalles de los resultados obtenidos. Se sabe que se efectuaron dos ensayos en tierra de los motores HOTROC, el 4 y el 18 de julio de 1958, con no demasiado éxito. A pesar de todo, la US Navy aceptó el riesgo e intentó su primer vuelo orbital el 25 de julio. A bordo viajaría el satélite NOTS (Naval Observational Television Satellite), el primero de reconocimiento del mundo, equipado con una cámara infrarroja y quizá un sensor para medir las futuras bombas termonucleares del programa Argus. Tras un ascenso confuso, parece que alcanzó una órbita baja desde la que ofreció pocos resultados comprensibles. Carente de la tapadera que sí tenían los Corona (Discoverer) de la USAF, los NOTS no fueron nunca anunciados ni constarían en los listados oficiales de lanzamientos.

[Img #12316]El siguiente vuelo orbital (12 de agosto) fue un fracaso debido a que los dos motores HOTROC de la etapa inicial explotaron. El desastre obligó a efectuar dos nuevas pruebas en tierra (16 y 18 de agosto), poco exitosas, tras las cuales se efectuó un nuevo intento hacia el espacio (22 de agosto). Como ocurriera en la primera misión, se recibieron señales muy débiles, y no es seguro que alcanzase la velocidad orbital. Aún se efectuaron tres vuelos más (para misiones de detección de radiación Argus), los días 25, 26 y 28 de agosto, todos fallidos. El primero explotó en el aire, el segundo se precipitó al océano cuando no se activaron sus motores, y el último se desintegró cuando uno de los HOTROC tampoco entró en ignición.

El mal resultado del programa propiciará una huida hacia delante, en busca de cohetes más fiables. Se efectuaron pruebas (Caleb) hasta la cancelación definitiva del proyecto en 1962.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Motores etapa 3 (empuje)

Motores etapa 4 (empuje)

Motores etapa 5 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

NOTS EV I

2 x HOTROC (T=126,40 kN)

2 x HOTROC (T=126,40 kN)

ABL X-241 (12,10 kN)

NOTS-100 (5,10 kN)

Integrado en carga (0,70 kN)

25 de julio de 1958




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