Lunes, 11 marzo 2013
Psicología

¿Avatares para ayudar en el mundo real a gente con ciertos problemas psicológicos?

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En países como Estados Unidos, se estima que cerca de uno de cada cinco jóvenes de entre 18 y 25 años de edad tiene algún tipo de trastorno mental, aunque sea sólo una depresión moderada. El 70 por ciento de ellos no recibe tratamiento. Dar el paso de acudir a un consultorio resulta difícil para bastantes de estos jóvenes, a menudo muy encerrados en sí mismos y con poca o ninguna vida social.

Sin embargo, para estas mismas personas, internet suele ser un medio en el que se desenvuelven con soltura y sin timidez. Estos jóvenes han asimilado dicha tecnología como parte de sus vidas y les resulta cómodo interactuar con ella. Algunos incluso se sienten como en su casa en los mundos virtuales, entornos de internet en los que los usuarios interactúan entre sí mediante avatares que les representan.

Hace varios años, Melissa Pinto, de la Escuela Frances Payne Bolton de Enfermería, dependiente de la Universidad Case Western Reserve, en Cleveland, Ohio, Estados Unidos, se planteó una posible estrategia para hacer que los jóvenes en la situación descrita obtuvieran la ayuda y los servicios adecuados que necesitan. La idea de Pinto fue desarrollar un medio de interacción entre médico y paciente que para estas personas con dificultades para el contacto personal directo y facilidad en el contacto virtual vía internet, les resultase una extensión natural de lo que ya hacen todos los días.

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De ahí surgió la línea de investigación en la que Pinto ha estado trabajando. Como miembro de un grupo de desarrollo de nuevas herramientas de comunicación con los pacientes, ella vio el potencial de las nuevas técnicas informáticas, que constituyen el sistema al que se ha llamado e-SMART-MH, para llegar a jóvenes ya atados a la tecnología, consiguiendo así mejorar la comunicación entre el profesional de la salud y el paciente de esa clase y, en consecuencia, mejorar la salud mental de éste.

Ahora, después de un nuevo estudio sobre el efecto que esa estrategia tiene en los pacientes, los resultados sugieren que se pueden reducir significativamente los síntomas de depresión cuando los jóvenes de 18 a 25 años de edad del tipo descrito interactúan con avatares (en este caso imágenes 3D virtuales de un profesional de la salud, por ejemplo una enfermera o un médico) como una manera de ensayar con antelación las visitas físicas al consultorio médico y desarrollar o reforzar el autodominio y otras habilidades necesarias para lidiar con sus problemas mentales.

Hasta donde sabe Pinto, este estudio es el primero en utilizar un tratamiento basado en avatares para esa clase de jóvenes con el fin de mejorar los síntomas depresivos.

Con Pinto ha colaborado el equipo de desarrollo del sistema e-SMART-MH, integrado por Ronald Hickman (hijo), Marc Buchner, y John Clochesy (ahora en la Universidad del Sur de Florida).

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