Viernes, 15 marzo 2013
Salud

¿A mayor consumo de café, menor mortalidad?

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Un extenso estudio, sobre casi medio millón de personas maduras, a las que se hizo un seguimiento durante aproximadamente 12 años, ha revelado una tendencia clara, aunque por ahora sin explicación: cuando aumenta la ingestión de café, disminuye el riesgo de muerte.

Neal Freedman, autor principal del estudio, del Instituto Oncológico Nacional de Estados Unidos, ha analizado estos resultados y los vínculos potenciales entre beber café, consumir cafeína, y varias causas específicas de enfermedades. Como ocurre en otros casos parecidos, no conviene apresurarse a sacar conclusiones. Hay muchos factores que podrían contribuir a la asociación entre el café, las enfermedades y la mortalidad, y se impone profundizar en la cuestión desde más ángulos. Nadie, por tanto, debería comenzar ahora a consumir cantidades ingentes de café movido por la esperanza de estar alargando su vida. Además, el consumo excesivo de café, más allá del límite máximo de lo que es habitual, puede ser perjudicial para la salud, como lo es el consumo excesivo de cualquier producto.

También hay que analizar meticulosamente la relación que el consumo de café, el de tabaco y el de alcohol, tienen con los efectos fisiológicos de la cafeína en la tensión arterial y la función cardiaca, así como tener muy en cuenta la importancia de diferenciar entre los efectos del café y los de la cafeína. Uno de los próximos pasos será identificar qué componentes del café y otras bebidas con cafeína benefician o dañan a sus consumidores, bajo qué circunstancias y respecto a qué resultados en la salud.

Lo que indica el estudio realizado por el equipo de Freedman, es que las personas maduras que beben café, ya sea con cafeína o descafeinado (que puede contener un poco de cafeína pero en cantidades mucho más bajas), al parecer tienen un riesgo más bajo de muerte que aquellas otras de su misma franja de edad pero que no beben café. Este hallazgo se suma a otros que también sugieren que beber café, sin caer en un consumo excesivo, puede traer beneficios para la salud.

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El café es una de las bebidas más populares del mundo pero sus efectos para la salud no están claros. La bebida contiene una mezcla muy diversa de compuestos biológicamente activos, pero sus efectos en el cuerpo humano pueden ser difíciles de aislar unos de otros a fin de estudiarlos debidamente. En investigaciones anteriores, se han encontrado resultados tanto buenos como malos al examinar los efectos potenciales del café sobre las principales causas de muerte, como el cáncer y las enfermedades del corazón.

Los datos obtenidos por Freedman y sus colaboradores indican que, en la extensa muestra de población de hombres y mujeres, con edades de entre 50 y 71 años, aquellos sujetos que solían beber 3 ó más tazas de café por día tuvieron un riesgo de muerte aproximadamente un 10 por ciento más bajo comparado con el de los hombres y las mujeres que no lo bebían. Los bebedores de café tenían menos probabilidades de morir por enfermedades del corazón, enfermedades respiratorias, derrame cerebral, diabetes, infecciones, e incluso lesiones y accidentes (en este último caso obviamente cuentan las facultades mentales y psicomotoras del individuo, que le permitan mantener mejor el equilibrio para no caerse, ser más capaz de evitar distracciones peligrosas, y obtener otras ventajas parecidas).

Los investigadores no encontraron ninguna asociación entre el consumo de café y las muertes por cáncer en las mujeres. El beber café se correlacionó con un riesgo ligeramente más alto de muerte por cáncer en los hombres, pero esta correlación fue de importancia estadística irrelevante.

El compuesto más estudiado del café es la cafeína, y es fácil para mucha gente asumir que el único principio activo del café es la cafeína. Sin embargo, en el último estudio, los resultados para quienes bebían café con cafeína fueron similares a los resultados para quienes consumían café descafeinado.

No está claro qué mecanismo podría hacer que el café proteja contra el riesgo de muerte, ya que el café contiene más de 1.000 compuestos que potencialmente pueden influir en la salud. Ni siquiera está claro que el hallazgo hecho en este nuevo estudio refleje una relación verdadera de causa-efecto entre consumir café y vivir más.

El misterio del café seguirá por tanto sin ser resuelto en un futuro inmediato. Se necesita investigar más antes de poder aclarar el llamativo descubrimiento hecho en este estudio, o por lo menos antes de poder presentar hipótesis razonablemente plausibles.

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