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Lunes, 18 marzo 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (51): Explorer S-1

Explorer S-1

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Explorer S-1

Agotados todos los cohetes Juno-I previstos, la NASA empezó a utilizar los algo más potentes Juno-II para enviar a órbitas cercanas satélites de la serie Explorer, hasta ahora responsabilidad del US Army. La nueva serie continuará estudiando los mismos objetivos que sus antecesores, pero los vehículos, beneficiándose de la mayor capacidad de carga útil de su cohete, estarán mejor dotados en cuanto a instrumental.

El primer Explorer de la NASA, después de la serie patrocinada por la ABMA, se llamaría S-1 y tendría el aspecto de dos conos truncados unidos por sus bases. Sus dimensiones eran 0,76 por 0,76 cm, y pesaba 41,5 Kg. A bordo utilizaba baterías de NiCd y células solares. El vehículo, equipado con un experimento para estudiar el equilibrio térmico de radiación, otro para los rayos-X solares, una cámara iónica de rayos cósmicos, contadores Geiger y un sensor de micrometeoritos, fue diseñado para analizar la radiación solar, la intensidad de los rayos-X y ultravioleta procedentes de nuestra estrella, los rayos cósmicos pesados, la intensidad de las partículas cargadas, la composición ionosférica, los impactos de los micrometeoritos, la erosión de las células solares y las temperaturas.

[Img #12555]Dado que la NASA aún se estaba organizando en esta época, la agencia ABMA del US Army se encargó de casi todo el trabajo (nave espacial y cohete), bajo la supervisión del que será el Goddard Space Flight Center, aunque subcontratará los instrumentos a varias empresas y universidades.

Por desgracia, el lanzamiento del Juno-II, el 16 de julio de 1959, se llevó a cabo con escasa fortuna: a los 5 segundos y medio del despegue, el vehículo ya había mostrado una clara tendencia a desviarse de su curso y el control de tierra tuvo que activar el dispositivo de autodestrucción para evitar poner en peligro zonas habitadas. A diferencia de otras ocasiones, debido al fallo, el satélite no recibió la habitual numeración correlativa en la familia Explorer. De haber tenido éxito, se hubiese llamado Explorer-6.

Dado el alto índice de fracasos en los despegues, la mayor parte de los satélites se construían por duplicado en esta época, así que la NASA autorizó el uso del vehículo de reserva para un nuevo intento. Idéntico a su antecesor, el llamado S-1a (Explorer-7) sí conseguirá alcanzar el espacio, gracias al buen funcionamiento de su cohete Juno-II, el 13 de octubre de 1959.

[Img #12556]Situado en una órbita de 556 por 1.088 Km, el satélite actuará hasta el 24 de agosto de 1961 (si bien cesó de transmitir datos en febrero), proporcionando información sobre la interacción del campo magnético terrestre con las partículas procedentes del Sol y las atrapadas en los cinturones de Van Allen. Durante ese tiempo, descubrirá que las protuberancias o estallidos solares son capaces de emitir un torrente de partículas con empuje suficiente como para deformar la magnetosfera y provocar fenómenos tales como las auroras en latitudes relativamente bajas. El Explorer-7 también midió la radiación solar reflejada en la atmósfera terrestre y sus detectores infrarrojos aportaron información sobre las temperaturas que ello supone en función de la existencia o no de nubes. El detector de rayos cósmicos, por su parte, permitió afirmar que su densidad aumenta a mayor altitud sobre la superficie terrestre. Todos estos resultados y otros determinarán el camino a seguir en el desarrollo de futuros instrumentos más sensibles y precisos. Por ejemplo, un sensor infrarrojo más sensible podría ser usado por los satélites meteorológicos para mostrar la capa nubosa con todo detalle.

Sin embargo, no todo fue bien durante la misión: los sensores de micrometeoritos no llegaron a funcionar del todo correctamente (las tres células fotosensibles no actuaron), como tampoco los medidores de la radiación solar, esta vez por interferencias con el flujo de energía presente en los cinturones de Van Allen.

[Img #12557]
A pesar de todo, el Explorer-7 supuso un paso adelante en la investigación espacial norteamericana, debido a la cantidad y variedad de instrumentos científicos que transportó. De los 41,5 Kg de peso, 31,7 Kg correspondieron a los seis instrumentos. Se espera que permanezca en órbita durante unos 70 años.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Explorer S-1 (NASA S-1)

16 de julio de 1959

17:37:03

Juno-II AM-16

Cabo Cañaveral LC5

-

Explorer-7 (NASA S-1a)

13 de octubre de 1959

15:30:04

Juno-II AM-19A

Cabo Cañaveral LC5

1959-Iota 1


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