Aviso sobre el Uso de cookies: Utilizamos cookies propias y de terceros para mejorar la experiencia del lector y ofrecer contenidos de interés. Si continúa navegando entendemos que usted acepta nuestra política de cookies. Ver nuestra Política de Privacidad y Cookies
Tienes activado un bloqueador de publicidad

Intentamos presentarte publicidad respetuosa con el lector, que además ayuda a mantener este medio de comunicación y ofrecerte información de calidad.

Por eso te pedimos que nos apoyes y desactives el bloqueador de anuncios. Gracias.

Continuar...

Jueves, 21 marzo 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (54): OAO

OAO

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Orbiting Astronomical Observatory

Las aspiraciones de los astrónomos por enviar telescopios y otros instrumentos al espacio pesaron grandemente en la redacción del plan inicial de la NASA sobre los primeros pasos científicos de la agencia tras su creación. La atmósfera y otros impedimentos siempre habían dificultado la observación del cielo desde la superficie terrestre, limitaciones que se habían intentado superar con el uso de aviones, globos y cohetes sonda. Pero con la llegada de la era espacial, los satélites artificiales ofrecían un potencial inigualable para este campo de la Ciencia. De las breves oportunidades de antaño, podría pasarse ahora a largas misiones durante las cuales los ingenios espaciales podrían apuntar tales instrumentos hacia los más diversos objetivos astronómicos.

[Img #12629]Entre los varios programas que la NASA puso en marcha para aprovechar dicho potencial, destacó pronto uno que sería conocido con el nombre de “Orbiting Astronomical Observatory” (OAO).

Sus raíces pueden encontrarse en un estudio preliminar presentado el 15 de mayo de 1958, en el Langley Memorial Aeronautical Laboratory (perteneciente a la NACA), donde ya se examinaban posibles objetivos a corto plazo (1960) para la futura nueva agencia espacial estadounidense. En efecto, en cuanto la NASA entró en funcionamiento, en octubre de 1958, se iniciaron los trabajos sobre la viabilidad del envío al espacio de un gran observatorio astronómico (comparado con los pequeños satélites que se estaban preparando por entonces).

En abril de 1959, la NASA ya incluía en su plan de investigaciones científicas la creación de plataformas astronómicas capaces de acceder desde la órbita a las diversas ventanas del espectro (visible, infrarrojo, ultravioleta, rayos-X, etc.). El 1 de diciembre, se ofreció a la industria una conferencia sobre las necesidades del programa, denominado ya OAO, y en febrero de 1960, se asignaba al centro Goddard la gestión de su desarrollo.

[Img #12630]Entre abril y septiembre de 1960, la NASA evaluó un total de 11 propuestas de la industria para la construcción del vehículo OAO. Al mismo tiempo, empezaban a llegar otras referidas a los instrumentos que debería llevar a bordo. Finalmente, el 10 de octubre se decidió otorgar a la empresa Grumman Aircraft la construcción del observatorio. Debía costar unos 23 millones de dólares y pesar unos 1.360 Kg. Se construirían en principio dos unidades, una de ellas como prototipo y la otra para volar.

El diseño del vehículo proseguiría durante los siguientes meses, así como el de su instrumental. En enero de 1962, la compañía Kollsman Instrument recibió el encargo de producir el espejo principal del telescopio que el OAO debería llevar a bordo. Otros elementos, como los fotómetros, fueron probados en el vuelo de un cohete sonda Aerobee, el 29 de octubre de 1962.

El 16 de junio de 1964, la NASA compró un tercer OAO por 20 millones de dólares, y el 9 de abril de 1965 autorizaba a Grumman la transformación de la unidad prototipo, que no debía haber volado, en un observatorio capaz de ser lanzado (OAO-A2). Además, el 12 de mayo, se encargaba un cuarto OAO a la empresa. El 21 de julio, el prototipo fue enviado al centro Goddard para que, durante dos meses, pasara todas las pruebas técnicas y físicas pertinentes.

Según el plan, cada OAO estaría equipado con un paquete de instrumentos específico. El OAO-A llevaría uno diseñado por la universidad de Wisconsin, para análisis fotométricos en el ultravioleta de ciertas estrellas y nebulosas, un telescopio de rayos gamma del MIT, otro del Goddard y un sensor de rayos-X de Lockheed. El OAO-B, por su parte, llevaría el instrumento llamado Goddard Experiment Package, que emplearía un espectrómetro para examinar miles de estrellas. Posteriormente, el OAO-A2 llevaría una versión avanzada del Wisconsin Experiment Package (fotómetros), y el llamado Smithsonian Astrophysical Observatory (Project Celescope), para levantar un mapa del cielo en el ultravioleta. Por último, el OAO-C llevaría el Princeton Experiment, que mediría los efectos de la absorción del medio interestelar sobre el espectro de una estrella caliente, todo ello bajo un preciso control de apuntamiento.

[Img #12631]
Para entonces, el OAO-1 (OAO-A1) empezaba a estar listo para el despegue. Estábamos ante un vehículo octogonal, de 3,1 por 5,2 metros, con chasis de aluminio, de 1.769 Kg de peso, y que estaba equipado con seis paneles solares (lo que proporcionaba 6,4 metros de diámetro máximo al observatorio). El telescopio se hallaba dentro de la estructura principal, junto a los instrumentos. Podía orientarse hacia cualquier lugar del cielo con una precisión de 1 minuto de arco, precisión que aumentaba a 0,1 minutos de arco en función del instrumento utilizado.

El lanzamiento del OAO-1 se produjo el 8 de abril de 1966, desde Cabo Cañaveral. Se empleó para ello un cohete Atlas SLV-3B-Agena-D, una versión con carenado especial para poder albergar el gran volumen del satélite, que sólo se empleó en esta ocasión. El lanzador situó su carga en la órbita circular esperada, a unos 780 Km de altitud. No obstante, una vez transcurridas 22 órbitas, apenas 1 día y medio tras el despegue, la batería del vehículo se sobrecalentó y el sistema de energía no respondió a las órdenes de tierra de cambiar a las baterías de reserva. La misión tuvo que darse por terminada sin que se hubiese obtenido información científica alguna.

[Img #12632]El grave fallo obligó a efectuar una profunda revisión de los sistemas y a modificar el de energía, labor que llevó dos años. Para entonces, la NASA decidió lanzar primero el OAO-A2, en vez del OAO-B, dado que llevaba un instrumental que en parte se asemejaba al de su desgraciado antecesor. El llamado en órbita OAO-2 despegó el 7 de diciembre de 1968, esta vez a bordo de un cohete Atlas SLV3C Centaur-D, y obtuvo un éxito resonante. Pesó 1.995,8 Kg al despegue (el satélite no tripulado más pesado de la NASA hasta ese momento) y quedó situado en una órbita circular de unos 750 Km, donde recibió el nombre de Stargazer. Dedicado plenamente a la astronomía ultravioleta y equipado con 11 telescopios, funcionó con normalidad durante 16 meses, período durante el cual obtuvo más de 8.500 imágenes del cielo, aproximadamente una décima parte de la bóveda celeste. Los astrónomos pudieron hacer mediciones de unas 5.000 estrellas, así como de cometas (Bennett, Tago-Sato-Kosaka) y de la luz zodiacal. También se empleó para mirar hacia algunos planetas, como Marte y Júpiter, lo que permitió medir la composición de la atmósfera marciana y su presión, así como la de Júpiter. Especialmente interesante fue la observación como primicia de la nebulosa del Cangrejo, en el ultravioleta, de estrellas variables, novas, etc. El OAO-2 fue apagado el 13 de febrero de 1973, cuando falló el sistema de energía de los instrumentos.

[Img #12633]
Su sucesor, el OAO-B, fue lanzado el 30 de noviembre de 1970, a bordo de otro Atlas SLV3C Centaur-D. El vehículo, de 2.121 Kg, había visto ampliada la superficie de sus paneles solares, que alimentarían a su único instrumento, un telescopio de 38 pulgadas llamado Goddard Experiment que debía encargarse de obtener datos espectrofotométricos de resolución media sobre estrellas de diversos tipos.

Por desgracia, durante el ascenso, el carenado del cohete no llegó a separarse. El peso adicional impidió alcanzar la velocidad orbital, y la misión concluyó con la destrucción del vehículo y del OAO-B (Stargazer-2), que habría sido bautizado como Goddard.

[Img #12634]
El último OAO construido, el OAO-C, se convertiría, en cambio, en uno de los más exitosos. El OAO-3 o Copernicus pesó 2.200 Kg y estaría dedicado a obtener espectros estelares en el rango ultravioleta, que permitirían explorar la composición, densidad y estado físico de la materia de las estrellas y el medio interestelar. Lo conseguiría con un telescopio de 82 cm y 3 metros de largo, y un espectrómetro fotoeléctrico, de la Princeton University, así como tres telescopios de rayos-X que proporcionó el británico University College de Londres.

[Img #12635]
El despegue ocurrió el 21 de agosto de 1972. Su cohete Atlas-Centaur situó a su carga en una órbita circular de 715 Km, desde donde pasó más de 9 años observando fuentes de rayos-X y ultravioleta, desde estrellas y planetas hasta galaxias. Efectuó miles de mediciones, incluyendo algunas que permitieron confirmar la existencia de agujeros negros, la composición de las nubes de polvo en la galaxia, etc. El Copernicus dejó de funcionar en febrero de 1981. Antes, en 1975, fue dirigido hacia tres estrellas parecidas al Sol, a 11 años-luz de la Tierra, en busca de información sobre si era posible que hipotéticas civilizaciones inteligentes estuvieran intentando comunicarse con nosotros.

[Img #12636]
En total, el programa OAO costó 364 millones de dólares, y aunque sólo dos de las cuatro misiones fueron exitosas, su aportación a la investigación astronómica fue crucial.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

OAO-1 (OAO-A1)

8 de abril de 1966

19:35:00

Atlas SLV3B-Agena-D (AA15)

Cabo Cañaveral LC12

1966-31A

OAO-2 (OAO-A2) (Stargazer)

7 de diciembre de 1968

08:40:09

Atlas SLV3C-Centaur-D (AC-16)

Cabo Cañaveral LC36B

1968-110A

OAO-B (Stargazer-2) (Goddard)

30 de noviembre de 1970

22:40:05

Atlas SLV3C-Centaur-D (AC-21)

Cabo Cañaveral LC36B

-

OAO-3 (OAO-C) (Copernicus)

21 de agosto de 1972

10:28:02

Atlas SLV3C-Centaur-D (AC-22)

Cabo Cañaveral LC36B

1972-65A


[swf object]



Noticias relacionadas

Copyright © 1996-2017 Amazings® / NCYT® | (Noticiasdelaciencia.com / Amazings.com). Todos los derechos reservados.
Depósito Legal B-47398-2009, ISSN 2013-6714 - Amazings y NCYT son marcas registradas. Noticiasdelaciencia.com y Amazings.com son las webs oficiales de Amazings.
Todos los textos y gráficos son propiedad de sus autores. Prohibida la reproducción total o parcial por cualquier medio sin consentimiento previo por escrito.
Excepto cuando se indique lo contrario, la traducción, la adaptación y la elaboración de texto adicional de este artículo han sido realizadas por el equipo de Amazings® / NCYT®.

Amazings® / NCYT® • Términos de usoPolítica de PrivacidadMapa del sitio
© 2017 • Todos los derechos reservados - Depósito Legal B-47398-2009, ISSN 2013-6714 - Amazings y NCYT son marcas registradas. Noticiasdelaciencia.com y Amazings.com son las webs oficiales de Amazings.
Powered by FolioePress