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Viernes, 22 marzo 2013
Medicina

Nueva estrategia farmacológica para atacar al virus de la gripe

Se ha descubierto una nueva clase de compuestos capaces de aniquilar al virus de la gripe o influenza.

Este esperanzador hallazgo es obra de un equipo internacional de investigadores, dirigido por el químico Stephen Withers de la Universidad de la Columbia Británica en Canadá, el virólogo Masahiro Niikura de la Universidad Simon Fraser en Canadá, y la científica Nicole Bance en esa misma universidad.

Ellos han logrado un avance clave con respecto a métodos anteriores usados para manipular una enzima que es crucial para el modo en que el virus de la gripe se replica y propaga.

Los nuevos compuestos conducirán a una nueva generación de medicamentos contra la gripe. A estos nuevos fármacos, las cepas del virus no se podrán adaptar tan fácilmente como lo están haciendo con el Tamiflu. Éste es un fármaco que fue bastante eficaz contra el virus de la gripe, pero que hoy en día lo es cada vez menos, ya que este virus muta constantemente.

Lo mismo sucede con otros fármacos antivirales, cada vez menos contundentes ante nuevas cepas del virus de la gripe. Sin embargo, a falta de opciones mejores, este arsenal en declive es lo mejor que tienen por ahora los médicos para combatirlo.

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Los autores del nuevo estudio han demostrado cómo utilizar los compuestos que recientemente han descubierto para sabotear la ayuda que la enzima neuraminidasa le presta al virus de la gripe para propagarse. Esta ayuda consiste en facilitar que el virus se desprenda de la superficie de la célula infectada, lo que le permite ir a parar a otras e infectarlas. Este desprendimiento del virus se logra mediante la acción de la neuraminidasa al deshacer o "digerir" el ácido siálico, un azúcar presente en la superficie de la célula. El virus de la gripe utiliza este mismo azúcar para adherirse a la célula mientras la invade. Una vez que se ha adherido, el virus puede invadir la célula y replicarse.

Aquí es donde los compuestos recién descubiertos acuden al rescate de las células aún sanas. Estos compuestos bloquean a la neuraminidasa, impidiendo que la enzima disuelva al ácido siálico, lo que a su vez impide que el virus escape de la célula infectada y vaya a infectar otra. En cierto modo, la célula infectada se convierte en su cárcel y en su tumba, por así decirlo.

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