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Lunes, 25 marzo 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (56): Explorer S-2

Explorer S-2

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Explorer S-2

El segundo satélite Explorer bajo supervisión de la NASA estaría dedicado al estudio de las partículas energéticas. Su órbita de trabajo debía ser muy elíptica, para poder atravesar los cinturones de radiación de la Tierra. De este modo, podría medir tanto la radiación cósmica como la presente en el cinturón de Van Allen. Las necesidades de impulsión que ello implicaba hicieron que la NASA solicitara el uso de un cohete Thor-Able, que ya había demostrado que podía ser usado para envíos incluso hasta la Luna.

En efecto, la carrera del lanzador Thor-Able, después de los proyectos Able, Mona y Bravo, aún no había terminado. La NASA y los militares deseaban continuar usándolo para lanzar algún satélite de bajo peso y una sonda heliocéntrica. El primer satélite (previsto para el 15 de diciembre de 1958), debía llevar a un ratón hasta la órbita, pero fue finalmente cancelado, en parte por el fallo de la Pioneer-2 y en parte por el apretado calendario. Unos ocho meses después, el Thor-Able volvió a estar de nuevo a punto para su primera misión orbital, aunque acumulando ya cuatro de retraso. Su pasajero sería el Explorer S-2.

Además de los mencionados, otros objetivos del S-2 serían levantar un mapa del campo magnético terrestre, medir la incidencia de los micrometeoritos a diversas altitudes, el efecto de la ionosfera en la propagación de las radioondas y enviar imágenes televisivas de la capa nubosa (una auténtica primicia). El cuerpo del satélite, el más sofisticado hasta la fecha en América, consistía en un esferoide irregular pero simétrico, equipado con cuatro paneles solares instalados en sendos brazos que se extendían desde su cuerpo (de aquí su sobrenombre, Paddlewheel). El diámetro de este último alcanzaba los 66 cm, 2,18 metros contando los paneles solares, y la altura 74 cm. Cada panel medía 50 por 56 cm, totalizando 8.000 células solares.

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El vehículo, de 64,6 Kg, fue construido por la empresa Space Technology Laboratories, mientras que sus 12 instrumentos científicos procedían de diversas universidades estadounidenses, coordinadas por el Goddard Space Flight Center.

El lanzamiento, el 7 de agosto de 1959, se llevó a cabo con total normalidad. El cohete, que utilizaba una versión mejorada de su etapa superior Able (Able-III), situó a su carga en la órbita elíptica esperada (245 por 42.500 Km). El cohete llevaba una pequeña cuarta etapa ARC-1KS-420, sólida, pero no tuvo que ser usada ya que su única función era aumentar la altitud del perigeo si éste resultaba ser demasiado bajo. En su primera y única misión espacial, el Thor-Able-III proporcionó una velocidad final de 10,26 m/s, más de lo previsto.

La NASA pudo celebrar entonces la colocación con éxito en el espacio de su primer Explorer (el Explorer S-1 se había perdido durante el despegue).

Durante su estancia en el ambiente circunterrestre, el llamado Explorer-6 operó satisfactoriamente todos sus instrumentos, realizando un estudio completo de los cinturones de Van Allen y confirmando que éstos poseen partículas ionizadas atrapadas. Utilizó dos magnetómetros para analizar el campo magnético de nuestro planeta, y tres transmisores y dos receptores para pruebas de radiotransmisión a través de la ionosfera. También consiguió enviar la primera imagen (de baja calidad) de la capa nubosa terrestre mediante su cámara de televisión. El vehículo demostró asimismo el buen funcionamiento del primer ordenador electrónico en el espacio unido a instrumentos. El sistema Telebit almacenaba las lecturas científicas durante 4 horas y media, para después permitir su transmisión en un único mensaje, en apenas unos segundos. El único problema encontrado fue el fallo de uno de los paneles solares, lo que redujo el caudal energético disponible y con ello la cantidad de información transmitida.

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El 6 de octubre, el Explorer S-2 dejó totalmente de operar y se perdió el contacto con él. Desde entonces, las estaciones de seguimiento le perderían de vista a menudo, hasta el punto que la fecha de su reentrada no pudo ser confirmada, estimándose que se produjo antes de julio de 1961. Antes de eso, el vehículo fue protagonista de un experimento ASAT (antisatélite), durante el cual el cuarto misil Bold Orion de dos etapas pasó intencionadamente cerca de él el 13 de octubre de 1959, demostrando que es posible interceptar un satélite en órbita. El misil, tras ser soltado por un B-47, ascendió con precisión desde Cabo Cañaveral y pasó a unos 6 ó 7 km de distancia del Explorer-6, situado a 256 km de altitud (es decir, en las cercanías de su paso por el perigeo). El ensayo fue calificado como éxito total ya que no buscaba la destrucción del ingenio orbital mediante impacto directo. Si hubiera llevado una bomba nuclear, su explosión hubiera bastado para dejarlo fuera de combate. En su lugar, el Bold Orion transportó señuelos luminosos para que las cámaras pudieran seguir su trayectoria desde tierra.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Explorer-6 ( NASA S-2) (Paddlewheel) (Able-3)

7 de agosto de 1959

14:24:20

Thor-Able-III

Cabo Cañaveral LC17A

1959-Delta


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