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Martes, 9 abril 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (67): ESRO

ESRO

Satélite; País: ESRO; Nombre nativo: ESRO

La ESRO (European Space Research Organisation), la organización multinacional europea para la investigación espacial, entró en funcionamiento el 20 de marzo de 1964, pero mucho antes de eso, diversos grupos y comités estuvieron trabajando para delinear las actividades que debería llevar a cabo.

La tercera reunión del organismo COPERS (una comisión preparatoria), en Múnich, sirvió el 24 de octubre de 1961 para aprobar un informe de 77 páginas (Blue Book) que presentaba todas las características principales de la futura ESRO, incluyendo programas científicos, experimentos de alta prioridad, e incluso sondas de espacio profundo que deberían ponerse en marcha. En total, se listó el lanzamiento de 435 cohetes sonda y de 17 satélites en los ocho años que se esperaba cubriera la Convención de la ESRO. En cuanto a los satélites, se estimaban 11 de pequeño tamaño (compatibles con el cohete Scout americano), 4 sondas espaciales, y 2 satélites grandes.

Desde este punto de partida, se empezaron a preparar presupuestos y se inició el diseño de las misiones candidatas. Después de diversas discusiones, se recomendó que los dos primeros satélites fueran pequeños y carentes de estabilización compleja, y que estuvieran dedicados al estudio de la ionosfera polar, en el caso del primero (ESRO I), y a la astronomía solar y los rayos cósmicos en el del segundo (ESRO II). Estos temas eran de especial interés, y además eran técnicamente factibles, puesto que su instrumental podría derivar del diseñado para cohetes sonda que ya habían volado y demostrado su utilidad. Como medida de seguridad, se construirían dos satélites de cada clase, debido a la baja fiabilidad de los cohetes en esa época. En 1965 se decidió que ambos modelos pesarían unos 80 Kg, con unos 20 Kg dedicados a los instrumentos, y que deberían ser colocados en órbita polar en 1967.

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La carga útil de ambos varió con el tiempo. En 1963 se listaron 6 experimentos para el ESRO-I, cifra que aumentó hasta los 8 en la versión definitiva. En cambio, el ESRO-II debía llevar 8 experimentos en 1963, pero despegó con 7.

El 8 de julio de 1964, la ESRO y la NASA habían firmado un acuerdo para el lanzamiento de los ESRO-I y II a bordo de cohetes Scout. En otoño de ese año, la organización europea concedió el contrato de construcción del ESRO-II a la compañía británica Hawker Siddeley Dynamics, mientras que el ESRO-I sería diseñado por el Laboratoire Central de Telecommunications francés.

Avanzando en paralelo, el desarrollo de ambos satélites se encontró con numerosas dificultades y problemas presupuestarios, que al final fueron superados. Por razones diversas, el ESRO-II fue programado para ser lanzado antes. Tenía un aspecto poliédrico cilíndrico, con las células solares situadas sobre su superficie. Debía girar a lo largo de su eje geométrico para estabilizarse. Con un peso de 74,2 Kg, una altura de 85 cm y un diámetro de 76 cm, los ingenieros situaron sus instrumentos en tres zonas principales de su estructura. Se trataba de siete experimentos dedicados a los rayos-X, las partículas solares y galácticas, y aquellas atrapadas en los cinturones de Van Allen, proporcionados sobre todo por instituciones británicas, con aportaciones de Holanda y Francia. Fueron elegidos de manera que sus resultados pudieran compararse con los del observatorio OSO-D de la NASA.

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El lanzamiento del primer ESRO-II resultó ser un fracaso. Su cohete Scout-B partió desde Vandenberg el 30 de mayo de 1967, pero un fallo en su tercera etapa impidió que alcanzara el espacio. Llamando a este vehículo ESRO-2A, se preparó la unidad de reserva, el ESRO-2B, que estuvo listo para despegar el 17 de mayo de 1968. En esta ocasión, su cohete funcionó bien, y lo colocó en la órbita heliosincrónica polar esperada (334 por 1.085 Km). Una vez en el espacio, el ingenio fue rebautizado como IRIS (International Radiation Investigation Satellite).

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Su misión se desarrolló perfectamente. De hecho, funcionó de forma continuada hasta el momento de su reentrada, el 8 de mayo de 1971, durante su órbita número 16.283. Apenas puede mencionarse el fallo de su grabadora, que dejó de operar el 10 de diciembre de 1968 por un problema mecánico, superada con creces su vida útil. Esto disminuyó el caudal de información enviado a la Tierra, pero fue compensado con una atención especial de las estaciones de seguimiento terrestres, tanto europeas como estadounidenses. También fallaron algunos de los instrumentos, pero sólo después de superada su vida prevista.

El ESRO-I (ESRO-1A) quedó listo para el despegue muy poco después del lanzamiento de su antecesor. Con un peso de 85,8 Kg, despegó a bordo de otro Scout-B el 3 de octubre de 1968, en dirección a una órbita polar elíptica. Una vez en el espacio fue rebautizado con el nombre de Aurorae. Y con razón, ya que estuvo dedicado a estudiar las auroras boreales y otros fenómenos de la ionosfera polar. Transportó instrumentos británicos, suecos, daneses y noruegos.

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El satélite, de 0,76 cm de diámetro y 1,52 metros de alto (había 2,43 metros de punta a punta de sus pértigas extendidas), superó su vida útil prevista de 6 meses, prolongándola hasta 1 año y medio, si bien su grabadora falló a los 7 meses de iniciado su trabajo. Acabó reentrando en la atmósfera el 26 de junio de 1970.

En marzo de 1969, la ESRO aprobó el lanzamiento del vehículo de reserva del ESRO-I, que fue preparado de inmediato. El ESRO-1B, que era idéntico a su hermano, despegó el 1 de octubre de 1969 en un Scout-B, para llevar a cabo el mismo tipo de estudios que este último. La ESRO pagaría el lanzamiento a la NASA. En órbita, recibió el nombre de Boreas. Pero ésta resultó ser demasiado baja (382 por 291 Km, en vez de los 435 por 400 Km previstos), debido a un problema en la cuarta etapa del cohete. A dicha altitud, el satélite sólo pudo operar 52 días, frente a los 4 meses programados. Reentró el 23 de noviembre de 1969, pero hasta ese momento llevó a cabo sin novedad todo su plan de observación.

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Con el ESRO-1B, la organización completaba el envío al espacio de los primeros satélites que había seleccionado. Pero esta familia no terminaría aquí. En septiembre de 1968 se estudió la posibilidad de montar una misión ESRO-III que transportaría parte de la carga útil de la misión TD-2, en concreto los instrumentos para estudios ionosféricos, cuyo coste había provocado su retraso y acabaría provocando su cancelación. Se usaría para ello una plataforma ESRO-I. Otra posibilidad para acomodar parte de la carga del TD-2 (los instrumentos para estudios atmosféricos y del viento solar) resultó ser modificar una plataforma ESRO-II, mejorando sus células solares, lo que daría forma al ESRO-IV. Se estimó que el ESRO-III podría volar en septiembre de 1971, y el ESRO-IV a finales del mismo año.

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A la sazón, el ESRO-III no fue aprobado, y el ESRO-IV sí, debido a prioridades presupuestarias y científicas. Este último llevaría cinco instrumentos para estudios de las partículas solares y galácticas, de las auroras y la ionosfera en general. El satélite tendría un peso de 130 Kg, 76 cm de diámetro y 1,38 metros de alto. De nuevo, el constructor sería Hawker Siddeley (ayudado por subcontratistas de Francia, Italia, Dinamarca, Alemania Occidental, Holanda, España y Estados Unidos). La NASA se ocuparía del lanzamiento, que pagaría la ESRO.

El despegue se produjo el 22 de noviembre de 1972, gracias a un Scout D-1. El vehículo fue situado en una órbita polar de 252 por 1.186 Km, convirtiéndose en el séptimo satélite de la ESRO que había alcanzado el espacio. Operó con éxito durante aproximadamente un año, y acabó reentrando en la atmósfera el 15 de abril de 1974. Sus resultados siguieron la estela del Aurorae, prolongando en el tiempo la validez de sus datos.

[Img #12932]
Con la ESRO preparándose para transformarse en Agencia Espacial Europea, las futuras generaciones de satélites, generalmente más grandes, tendrían ya una denominación distinta. Los ESRO pasarán a la historia como algunas de las primeras incursiones coordinadas de la industria y las organizaciones europeas en el espacio.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

ESRO-2A (IRIS-1)

30 de mayo de 1967

02:06:00

Scout-B (S152C)

Vandenberg SLC5

-

ESRO-2B (IRIS-2)

17 de mayo de 1968

02:06:00

Scout-B (S161C)

Vandenberg SLC5

1968-41A

ESRO-1A (Aurorae)

3 de octubre de 1968

20:49:39

Scout-B (S167C)

Vandenberg SLC5

1968-84A

ESRO-1B (Boreas)

1 de octubre de 1969

22:29

Scout-B (S172C)

Vandenberg SLC5

1969-83A

ESRO-4

22 de noviembre de 1972

00:17:01

Scout D-1 (S185C)

Vandenberg SLC5

1972-92A




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