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Lunes, 21 marzo 2011
Astronomía

Lluvia en Titán

[Img #1657]La sonda Cassini sigue enviándonos información sobre Saturno y sus lunas, en particular de Titán, quizá la más fascinante luna de la región. Con el planeta en plena primavera, Titán está experimentando lluvias de metano que están “regando” los desiertos ecuatoriales del satélite.

Es la primera vez que los científicos tienen evidencias de que la “lluvia”, aunque sea metano líquido, está empapando el suelo en latitudes tan bajas. Las imágenes que lo certifican las tomó la Cassini a finales de 2010, en las cuales se aprecia cómo la superficie se ha oscurecido en tales zonas.

Titán tiene una atmósfera muy densa y rica en metano. Dado que el sistema de Saturno experimenta estaciones a medida que se mueve alrededor del Sol (aunque un año en este planeta es equivalente a 30 terrestres), Titán vive una evolución constante de las condiciones de su atmósfera. Los patrones de su circulación interna dependen de los cambios en la iluminación solar y de las modificaciones en la temperatura. Durante la primavera se crean nubes en las zonas ecuatoriales, y entonces pueden producirse lluvias. De la misma manera que la Tierra tiene un ciclo de agua, Titán lo tiene del metano. Las nubes son de metano, hay lluvia de esta sustancia, y hay lagos líquidos de metano y etano en la superficie. Sin embargo, hasta ahora sólo se habían comprobado dichas condiciones en zonas polares. En las ecuatoriales parecía haber dunas en las que existiría un clima árido. Pero la primavera ha demostrado que los canales secos observados hasta ahora podrían estar relacionados con lluvias estacionales.

La primera tormenta sobre las zonas ecuatoriales fue detectada el 27 de septiembre de 2010 por la Cassini (equivalente al mes de abril del hemisferio norte terrestre). Las imágenes mostraron que una región de 500.000 kilómetros cuadrados antes árida se había oscurecido. Los científicos creen que se había humedecido debido a las lluvias.


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