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Jueves, 18 abril 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (74): ACRIMSat

ACRIMSat

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Active Cavity Radiometric Irradiance Monitor Satellite

La vigilancia de la intensidad de la radiación solar se ha convertido en una de las prioridades para los científicos, ya que afecta directamente a la variabilidad del clima terrestre y a otros fenómenos geofísicos. Durante la historia de la astronáutica, numerosas misiones se han ocupado de esta tarea, llevando al espacio instrumentos y sensores de creciente sofisticación. Uno de ellos, el Active Cavity Radiometer Irradiance Monitor (ACRIM), es un radiómetro especialmente sensible que ha sido embarcado, bajo sucesivas encarnaciones, a bordo de diferentes vehículos espaciales.

La primera versión de dicho sensor (ACRIM-1) voló en el satélite SolarMax (SMM), en 1980, y la segunda (ACRIM-2), hizo lo propio en la plataforma de estudios atmosféricos UARS, en 1991. En ambos casos, el instrumento operó durante el tiempo de vigencia de sus correspondientes misiones.

[Img #13099]La NASA contrató en los años 90 el desarrollo de una tercera generación llamada ACRIM-3, para garantizar una cierta continuidad en las observaciones, la cual debía ser montada a bordo del satélite Terra. Sin embargo, ante su importancia, se decidió organizar un vuelo dedicado para este instrumento.

Nació así la misión ACRIMSat (Active Cavity Radiometer Irradiance Monitor Satellite), que financiaría la Earth Science Programs Office del Goddard Space Flight Center de la NASA, y cuyo proyecto comenzaría en septiembre de 1997. El Jet Propulsion Laboratory diseñaría, fabricaría y probaría el ACRIM-3, mientras que el satélite sería construido por la compañía Orbital Sciences Corporation.

El ACRIMSat, con su único instrumento, fue diseñado alrededor de la plataforma MiniStar, un vehículo de 115 Kg de peso y una vida útil de unos 5 años. De pequeño tamaño, dispondría de cuatro paneles solares que se abrirían después del despegue.

El lanzamiento fue encargado también a OSC, que embarcó el satélite en un cohete Taurus-2110, como carga secundaria. Junto a él viajarían el vehículo principal (KOMPSat 1) y la carga funeraria Celestis-04.

[Img #13100]El ACRIMSat fue liberado en una órbita polar heliosincrónica de unos 700 Km, el 21 de diciembre de 1999. Desde allí operaría midiendo con gran precisión la cantidad de radiación solar que llega a la Tierra, en el rango de las 0,2 a las 2 micras. La información capturada sería enviada rutinariamente a la superficie, desde donde sería gestionada por el Langley EOS Data Analysis and Archive Center. Los datos pasarían a formar parte de un archivo cuyo principal objetivo es demostrar que efectivamente la energía radiante procedente del Sol no es una constante. Este hallazgo, realizado ya por el ACRIM-1, sugiere sin embargo una variabilidad tan pequeña (0,1%) que ha obligado a una vigilancia continuada para certificar que esto es así. Teniendo en cuenta que algunas teorías indican que hasta el 25 por ciento del calentamiento global podría tener su origen en la variabilidad solar, incluso cambios pequeños en la radiación que nos llega de nuestra estrella podrían tener un efecto notable en nuestro clima, por lo que se hace imperativo continuar observando este parámetro científico.

[Img #13102]
Una vez en órbita, el ACRIMSat empezó a ser calibrado por los científicos. Finalmente, la superación satisfactoria de las pruebas permitió el inicio de la fase científica en abril de 2000. Los datos de su misión formarían parte del programa Earth Observing System (EOS) de la NASA.

[Img #13101]
En 2004, el ACRIMSat fue utilizado para hacer un seguimiento del tránsito de Venus frente al Sol, lo que permitió medir un descenso de la intensidad solar de un 0,1%, debido al pequeño oscurecimiento de su superficie. En 2005, cumplida su vida útil prevista, su misión fue extendida, y en 2012 volvió a medir el tránsito de Venus de ese año.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

ACRIMSat (Active Cavity Radiometer Irradiance Monitor Satellite)

21 de diciembre de 1999

07:13

Taurus-2110 (T4)

Vandenberg 576E

1999-070B



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