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Lunes, 13 mayo 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (90): Juno-II

Juno-II

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Juno II

El grupo de ingenieros de Wernher von Braun, trabajando para el U.S. Army, utilizó un primitivo lanzador espacial para lanzar al primer satélite estadounidense, el Explorer-I (1958). Consistió en un misil Redstone y en un grupo de etapas superiores compuestas por motores de propergoles sólidos. Esta configuración fue diseñada originalmente para pruebas de reentrada de las ojivas nucleares que transportarían los misiles Jupiter, y recibió el nombre de Jupiter-C. Para tareas espaciales, el vector se denominó Juno-I.

A pesar de su buen funcionamiento general, los Juno-I no fueron demasiado fiables y dieron lugar a sonados fracasos de lanzamiento de satélites. Además, su carga útil era muy baja, insuficiente para los planes inmediatos de la NASA. Era necesario mejorarlos de forma radical. Una forma casi inmediata de aumentar su rendimiento y capacidad de satelización consistiría en la sustitución del misil Redstone que constituía su primera etapa por un misil de mayor empuje. El elegido fue el citado IRBM Jupiter. Con este simple cambio y con algunas mejoras, el nuevo cohete se llamaría Juno-II, y sería capaz de enviar satélites más pesados al espacio, así como pequeñas sondas a la Luna.

El Jupiter, para el U.S. Army, era el equivalente al Thor de la USAF, es decir, un misil de alcance intermedio con capacidad nuclear. De hecho, ambos tenían un rendimiento muy similar, e incluso su único motor tenía el mismo pedigrí. Sus dimensiones debían ser asimismo muy parecidas, pero cuando la U.S. Navy decidió participar en el programa Jupiter, las limitaciones impuestas por su hipotético uso desde submarinos lo hicieron más grueso y menos alto. Paradójicamente, la U.S. Navy no quedó finalmente muy convencida y prefirió desarrollar su propio misil, el Polaris.

Esta situación perjudicó al Jupiter, que falto de este apoyo, se vio en competencia con el Thor de la USAF. En efecto, en febrero de 1957 quedó claro que, tras las pruebas en vuelo, sólo uno de los dos misiles sería autorizado para ser producido en serie. El primer Jupiter fue lanzado el 1 de marzo de 1957, con poco éxito, lo mismo que el segundo. En cambio, el tercero alcanzó la distancia programada, 2.240 Km.

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Finalmente, el anuncio de la existencia del ICBM R-7 soviético y el lanzamiento del Sputnik cambiaron la opinión del Departamento de Defensa, que decidió continuar adelante con la producción tanto del Thor como del Jupiter. Este último, como el primero, empezó poco después a estar disponible para ensayos no militares, incluyendo vuelos espaciales. Por ejemplo, se usaron dos Jupiter en diciembre de 1958 y en mayo de 1959 para enviar monos a gran altitud (Gordo, y Able y Baker, respectivamente).

El Jupiter se usaría también a partir de entonces para vuelos orbitales y en dirección a la Luna: Sustituyendo al Redstone, empleado en el Juno-I, por el Jupiter, el consecuente Juno-II podría colocar cargas en órbita baja (555 Km) de hasta 45 Kg, o unos 7 u 8 Kg en ruta de escape.

Las etapas superiores seguirían siendo las mismas que en el Juno-I, con mínimas adaptaciones. Es decir, la segunda etapa consistiría en 11 motores sólidos Baby Sergeant, la tercera dispondría de 3 Baby Sergeant, y la cuarta tendría 1 Baby Sergeant.

El Jupiter, por su parte, duplicaría el empuje al despegue con su motor S-3D, en comparación al A-7 del Redstone, alcanzando los 667.200 newtons. La etapa fue además extendida 0,9 metros para transportar una mayor cantidad de propergoles y así prolongar el tiempo de encendido hasta los 180 segundos. El Jupiter consumía oxígeno líquido y RP-1.

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El cohete Juno-II, en total, pesaba 50.111 Kg al despegue y medía 23,5 metros de altura, con un diámetro máximo de 2,7 metros. La empresa Chrysler se encargaba de la fabricación e integración. Se construyeron pocos ejemplares, ya que la idea era sustituirlo por el Scout, más barato, cuando éste estuviera disponible, o por vehículos más avanzados, como el Thor-Able.

Volaron en total 10 Juno-II, desde el 6 de diciembre de 1958 hasta el 24 de mayo de 1961. Sus cargas fueron sondas Pioneer del U.S. Army y satélites Explorer de la NASA, así como el Beacon-2, que voló el 14 de agosto de 1959 con sólo tres etapas debido a la especial configuración de su satélite, un globo inflable. Sólo cuatro misiones tuvieron un éxito completo, hubo además un éxito parcial, y el resto no consiguió alcanzar el espacio. Todos los cohetes volaron desde Cabo Cañaveral.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Motores etapa 3 (empuje)

Motores etapa 4 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Juno-II

S-3D (667,2 kN)

11 x Baby Sergeant (T=73,4 kN)

3 x Baby Sergeant (T=24 kN)

Baby Sergeant (8kN)

6 de diciembre de 1958



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