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Lunes, 20 mayo 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (95): Mercury Scout

Mercury Scout

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Mercury Scout

El programa tripulado Mercury de la NASA precisaría de una compleja red de seguimiento que garantizase el continuado contacto entre el centro de control y la nave espacial. Esta red, distribuida por varios puntos del globo, fue uno de los elementos más caros del proyecto, y en una época donde no existían satélites de comunicaciones, implicaba una formidable tarea de coordinación y de capacidad de contacto entre las estaciones y el organismo central. La última estación para los vuelos Mercury se acabó de construir en marzo de 1961, y en julio la red ya funcionaba en pruebas.

Los primeros vuelos Mercury viajarían sin astronautas, o lo harían en trayectorias suborbitales, limitando las necesidades de contacto con la astronave. Pero muy pronto los viajeros humanos embarcarían a bordo (el primer vuelo orbital ocurriría en 1962) y era necesario certificar la red para asegurar que todo iría bien.

La NASA decidió entonces lanzar un satélite que simulara las comunicaciones de la cápsula Mercury, el cual, orbitando repetidamente alrededor de la Tierra, permitiría a las estaciones ensayar los procedimientos en sucesivas ocasiones. El citado satélite fue programado para ser lanzado el 15 de agosto, antes de la misión Mercury MA-4, la primera orbital y no tripulada, pero diversos retrasos lo impidieron. La MA-4 voló finalmente y permitió a las estaciones efectuar un seguimiento sin problemas de su misión, pero la NASA decidió que el satélite de pruebas, bautizado como Mercury Scout (y Mercury Network Test Vehicle), ya que sería lanzado en un cohete Scout, fuera enviado de todas formas al espacio, para llevar a cabo ensayos más profundos y duraderos (la MA-4 sólo dio una vuelta a la Tierra).

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La carga, llamada también MS-1, tenía aspecto rectangular (30 por 30 por 40 cm) y estaba equipada con baterías. Había sido construida por la compañía Ford Aeronutronic a partir de elementos de la cápsula Mercury número 14 (utilizada en la misión Little Joe 5B), vehículo sobre el cual se instalaron varios tipos de balizas (banda C y S, Minitrack), receptores de órdenes y transmisores de telemetría. Estaba previsto que las baterías proporcionaran 18 horas y media de energía para realizar diversas pruebas entre la red Minitrack y el satélite. Los sistemas se desconectarían a partir de la tercera órbita para ahorrar energía; los resultados se analizarían entonces, se reactivarían los sistemas durante tres órbitas más, y así sucesivamente, hasta obtener datos equivalentes a tres misiones Mercury.

La USAF proporcionó el vehículo de lanzamiento, un Blue Scout II (único adecuado disponible en esos momentos), así como el personal encargado del despegue. El cohete fue colocado el 25 de julio de 1961 en la rampa que sirvió para el proyecto Vanguard. Pero problemas con la verificación de la carga útil provocaron un sustancial retraso. Posteriormente, se detectaron defectos en la cuarta etapa Altair del Scout, así que ésta fue sustituida por la del cohete de reserva. El satélite, de 68 Kg de peso, volvió a estar disponible el 20 de septiembre, pero no así el Scout, que no fue montado de nuevo hasta el 22 de octubre. Mientras tanto, la exitosa misión MA-4 pareció convertir en innecesario el vuelo de la MS-1. A pesar de todo, la NASA autorizó el lanzamiento, el 31 de octubre, si bien éste no se produjo por problemas en los circuitos de ignición. Una vez reparados, se intentó otra vez al día siguiente, el 1 de noviembre de 1961.

Sin embargo, el despegue no resultó exitoso. Un error cometido por un técnico antes del lanzamiento (se intercambiaron los conectores de los giroscopios de inclinación y guiñada, y la correspondiente información se vio dirigida hacia el lugar equivocado), provocó que el Scout se comportase de forma errática durante el ascenso, a partir de los 28 segundos. Ante el peligro que ello suponía, el cohete fue destruido por una orden del responsable de seguridad en tierra a los 43 segundos del despegue.

La NASA se planteó entonces lanzar un segundo Mercury-Scout, pero la Mercury MA-5 y la futura misión MA-6 tripulada estaban ya a la vuelta de la esquina (programadas para mediados de noviembre y 30 de diciembre, respectivamente), así que el intento se abandonó definitivamente.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

Mercury Scout (Mercury MS-1) (MNTV)

1 de noviembre de 1961

15:32

Blue Scout II (D-8)

Cabo Cañaveral LC18B

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