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Miércoles, 5 junio 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (107): AERCam/Sprint

AERCam/Sprint

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Autonomous Extravehicular Activity Robotic Camera Sprint

Uno de los puntos débiles del inmenso proyecto de construcción de la estación espacial internacional y de su posterior mantenimiento sería la necesidad de llevar a cabo una gran cantidad de paseos espaciales, más allá de cualquier cifra experimentada hasta la fecha. Dado que cada excursión espacial implica un cierto riesgo, las agencias implicadas dedicaron un gran esfuerzo a buscar formas de reducir al mínimo indispensable el tiempo de estancia de los astronautas en el exterior de su complejo orbital.

Para ello se desarrollarían brazos mecánicos y robots, y se instalarían numerosas cámaras que permitieran inspeccionar la estructura de la ISS sin necesidad de que una persona tuviera que salir a tomar fotografías. En esta línea de actuación destacaría un programa de la NASA llamado AERCam (Autonomous Extravehicular Activity Robotic Camera), que como su nombre indica consistiría en una cámara robótica capaz de llevar a cabo actividades extravehiculares de forma autónoma. En otras palabras, se trataría de una cámara con capacidad de maniobra y vuelo libre, que podría dirigirse hacia los puntos deseados de la enorme estación espacial, y tomar imágenes que permitieran posteriormente tomar decisiones sobre si sería o no necesario realizar un paseo espacial con humanos.

[Img #13928]Para poner a punto la tecnología implicada, la NASA construyó un primer prototipo que se llamaría AERCam Sprint, el cual sería enviado a la estación mediante un vuelo de la lanzadera espacial, y probado bajo la supervisión de los astronautas. Aún carente de algunos sistemas que se requerirían para una mayor autonomía y que sí llevaría el diseño definitivo, la AERCam Sprint sería desarrollada por el Johnson Spaceflight Center de la NASA, y consistiría en una esfera equipada con un sistema de propulsión de 12 toberas convenientemente orientadas, derivado de la mochila SAFER (como otros de los subsistemas), dos cámaras en color (de 6 y 12 mm), luces de posición y un foco primario de iluminación como el de los cascos de los astronautas. El “satélite” pesaría unos 17 Kg, tendría 36 cm de diámetro y funcionaría mediante baterías de litio. Su gruesa carcasa exterior estaba hecha de Nomex para amortiguar posible choques involuntarios.

El AERCam Sprint fue probado por primera y única vez durante la misión STS-87 Columbia, que despegó el 19 de noviembre de 1997 desde el Centro Espacial Kennedy. En el transcurso de dicho vuelo, y durante una salida extravehicular (EVA) en la que participó el astronauta Winston E. Scott, éste liberó el pequeño vehículo, que se mantuvo en vuelo libre durante una media hora, evolucionando sobre la bodega del transbordador. Sus movimientos, muy lentos y precavidos, fueron controlados en todo momento por Steven W. Lindsey, desde dentro de la astronave tripulada, mientras el ingenio enviaba imágenes de televisión a través de sus cámaras, a través de un enlace en banda S. Finalmente, fue recapturado y devuelto a la Tierra.

[Img #13927]
El ensayo cumplió las expectativas depositadas en él. El sistema de propulsión del AERCam Sprint, alimentado por nitrógeno a presión, tenía una capacidad para 7 horas de operaciones (como una EVA convencional). En la práctica, si fuera necesario un astronauta podría llevar un AERCam, soltarlo, y permitir que se ocupara de inspeccionar zonas remotas de la estructura de la estación, antes de dirigirse a ellas.

El experimento AERCam Sprint fue todo un éxito, y la NASA inició en 2000 el desarrollo de un sucesor más avanzado pero más pequeño y manejable, que se llamaría Mini-AERCam Robotic Space Vehicle. Tendría sólo 19 cm de diámetro y pesaría 4,5 Kg. Extendería gracias a su flexibilidad la capacidad de observación exterior de la ISS proporcionada por las cámaras, incluyendo el acceso a zonas donde ni siquiera un astronauta podría alcanzar. Su diseño permitiría una presencia constante en el exterior (almacenado en una plataforma durante los períodos de inactividad), con capacidad de recarga eléctrica y de consumibles, pudiendo trabajar de forma autónoma o bajo control remoto. Su diseño también se mejoró, con un sistema de navegación por GPS, un sistema de propulsión por gas xenón e iluminación por LEDs.

[Img #13929]
Se construyó un prototipo completo para pruebas en tierra, pero finalmente no se preparó otro para un ensayo orbital, de modo que la estación espacial tendría que pasar sin esta herramienta que podría haber proporcionado una nueva funcionalidad al complejo.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

AERCam Sprint

19 de noviembre de 1997

19:46

STS-87 Columbia

Kennedy Space Center LC39B

1997-34



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