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Jueves, 6 junio 2013
Astronáutica

Lanzado el ATV-4 en dirección a la estación espacial

El cuarto y penúltimo vehículo logístico europeo ATV, llamado también Albert Einstein, despegó el 5 de junio en dirección a la estación espacial internacional. La misión, que llevará suministros al complejo orbital, se inició a las 21:52 UTC, desde la base de Kourou en la Guayana Francesa, gracias a un cohete Ariane-5ES (VA213). El vuelo, que se llevó a cabo perfectamente, marcó asimismo el récord de masa satelizada por un cohete Ariane, alcanzando los 20.235 Kg.

El ATV-4 fue situado en una órbita baja, siendo liberado por la etapa superior de propulsión hacia las 22:56 UTC. Dentro de 10 días se unirá a la estación, a la que transferirá equipos y suministros, repostando los tanques de combustible de la ISS, elevando la órbita del complejo y proporcionando un espacio habitable para su tripulación. Su misión durará unos 5 meses.

El ATV transporta experimentos científicos - entre los que se incluyen varios para la misión del astronauta de la ESA Luca Parmitano - piezas de repuesto, combustible, gases, alimentos y ropa, hasta un total de 1.400 elementos diferentes.

Una buena parte de estos elementos ha sido entregada por las distintas agencias espaciales que participan en el programa de la Estación Espacial Internacional, entre las que se encuentra la NASA o la agencia espacial japonesa, JAXA.

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Luca, que está viviendo y trabajando en la Estación desde el pasado 29 de mayo, supervisará la aproximación y el atraque del ATV y ayudará a descargar y almacenar los suministros que transporta en su bodega. Esta carga interna pesa unos 2.479 Kg y está distribuida en ocho “racks” y en varias bolsas.

De un total de 209 bolsas, 605 Kg forman parte de lo que se conoce como ‘carga de última hora’, que se estiba exactamente dos semanas antes del lanzamiento. Esta carga está compuesta por objetos que no se pueden almacenar por tiempo prolongado, tales como bienes perecederos. Integrado por 1.400 elementos individuales, se trata del mayor surtido de bienes jamás transportado a la ISS. Aparte de recibir pijamas, cepillos de dientes, camisetas, calcetines y equipamiento esencial, los astronautas podrán saborear lasaña, queso parmesano, tiramisú e, incluso, nueces de macadamia, y podrán disponer del abastecimiento de alimentos transportados a la Estación, suficientes para varios meses.

Los depósitos del ATV están llenos con las casi 4,8 toneladas de propulsante necesarias para el atraque en la ISS, así como el control de la posición y la actitud en órbita de la Estación. El vehículo transporta también 860 Kg de propulsante para reabastecimiento de la ISS, además de agua (565 Kg.) y oxígeno (100 Kg.) para ésta.

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Aparte de objetos de uso diario, repuestos, gas y propulsante, el ATV-4 lleva a bordo un nuevo experimento destinado al laboratorio de fluidos (FSL), desarrollado por Astrium en la Universidad de Friedrichshafen: FASES (Fundamental and Applied Studies in Emulsions Stability). El objetivo de FASES es el estudio del comportamiento de emulsiones en condiciones de gravedad cero. Las emulsiones desempeñan un papel importante en múltiples áreas industriales, tales como la producción de alimentos alimenticios, cosméticos y fármacos, y también en la industria petrolera.

Sólo queda un ATV para ser lanzado. El próximo reto consistirá en desarrollar el módulo de servicio europeo para el vehículo polivalente de tripulantes MPCV-ESM (Multipurpose Crew Vehicle – European Service Module) de la cápsula ‘Orion’ estadounidense. Las decisiones tomadas por el consejo de ministros de la ESA, en noviembre de 2012, sentaron las bases fundamentales para ello y dieron este nuevo y apasionante rumbo a los viajes espaciales europeos. (Fuentes: ESA, Astrium, Redacción)

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