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Lunes, 10 junio 2013
Paleontología

Identifican un dinosaurio herbívoro del tamaño de un pavo

Un dinosaurio con plumas, que fue descubierto en Texas e identificado recientemente como miembro de una especie hasta ahora desconocida, refuerza la idea cada vez más aceptada de que los animales como éste eran más diversos y estaban más extendidos por América del Norte de lo que se pensaba.

La nueva especie, un herbívoro llamado Leptorhynchos gaddisi, y con tamaño similar al de un pavo, pertenece a un grupo más amplio de dinosaurios de aspecto aviar, caracterizados por picos sin dientes, y garras largas y delgadas, según las conclusiones a las que ha llegado el equipo de Nicholas R. Longrich, de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut, Estados Unidos, que ha analizado fósiles encontrados cerca del Parque Nacional Big Bend, en el sudoeste de Texas, en un yacimiento paleontológico que data de hace unos 75 millones de años.

El grupo más amplio al que pertenece el Leptorhynchos gaddisi era conocido previamente por fósiles hallados en Asia, el oeste de Canadá, y Utah. Los fósiles de Texas representan la evidencia más meridional de dinosaurios de ese grupo en América del Norte, y este hallazgo expande así su diversidad y su área de distribución conocidas.

A diferencia del Velocirraptor (o Velociraptor), su primo carnívoro, los dinosaurios del mismo grupo que el Leptorhynchos gaddisi tenían picos parecidos a los de los loros, con unas características que sugieren que comían esencialmente plantas.

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El Leptorhynchos gaddisi fue identificado y diferenciado respecto a especies estrechamente emparentadas, gracias sobre todo a la forma y proporciones de su mandíbula. Su mentón es más redondeado que el de su pariente canadiense, el Leptorhynchos elegans, y su pico no está tan curvado hacia arriba.

Los buscadores de fósiles Ken Barnes, Scott Clark, y Larry Millar, de Texas, descubrieron los nuevos fósiles en la Formación Aguja, cerca de Terlingua, Texas, en las afueras del Parque Nacional Big Bend. En la Formación Aguja ya se había descubierto el Agujaceratops, un dinosaurio con cuernos. A este yacimiento paleontológico se le calcula una antigüedad de entre 71 y 84 millones de años. Los citados buscadores de fósiles han estado examinando el lugar durante 14 años.

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