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Lunes, 17 junio 2013
Astrofísica

La galaxia donde casi todo el gas interestelar está sirviendo para formar nuevas estrellas

Las estrellas se forman a partir de la condensación de nubes de gas existentes de forma habitual en las galaxias. En una galaxia típica, como la Vía Láctea, sólo una fracción de las existencias totales de gas está formando activamente estrellas, mientras que la mayor parte de ese material de construcción y combustible permanece inactivo. El gas está distribuido por toda la galaxia, y la mayoría de las nuevas estrellas se están formando en los brazos espirales, dentro de discretos "viveros" donde la densidad es mayor.

En la galaxia, llamada SDSSJ1506+54, casi todo el gas ha sido impulsado hacia el núcleo central de la galaxia, el cual se ha encendido en una poderosa erupción de formación estelar. El hallazgo se ha hecho a partir de las observaciones realizadas por el Telescopio Espacial Hubble y por el WISE, ambos satélites astronómicos de la NASA, así como por las instalaciones del Instituto de Radioastronomía Milimétrica en los Alpes franceses.

La galaxia SDSSJ1506+54 atrajo la atención del equipo de Jim Geach de la Universidad McGill en Canadá, y Ryan Hickox del Dartmouth College en Hanover, New Hampshire, Estados Unidos, cuando la observaron usando los registros de la inspección del firmamento en la banda infrarroja hecho por el WISE. La luz infrarroja que está saliendo de la galaxia, equivale a más de 1 billón (millón de millones) de veces la energía de nuestro Sol. La galaxia está tan alejada que esa radiación infrarroja ha tardado cerca de 6.000 millones de años en llegar hasta nosotros.

Gracias a escrutar el firmamento entero, el satélite ha permitido descubrir galaxias raras como ésta, que se destacan del resto.

[Img #14114]
Aunque esta galaxia está formando estrellas a un ritmo cientos de veces más rápido que el de nuestra galaxia, las observaciones del Hubble han revelado que la mayor parte de la luz estelar de la galaxia está siendo emitida por una región de unos pocos cientos de años-luz de diámetro, o sea, sólo un pequeño porcentaje del diámetro de la Vía Láctea.

¿Por qué SDSSJ1506+54 es tan inusual? Los astrónomos creen que están viendo a la galaxia en una fase breve de su evolución, posiblemente provocada por la fusión de dos galaxias en una sola. La formación de estrellas en SDSSJ1506+54 es tan prolífica que en unas pocas decenas de millones de años, un parpadeo en la vida de una galaxia, el gas se agotará, y SDSSJ1506+54 madurará convirtiéndose en una galaxia elíptica masiva.

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