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Jueves, 20 junio 2013
Entomología

Nueva y misteriosa especie de hormiga

Se confirma oficialmente el hallazgo de una nueva y extraña especie de hormiga, localizada en Filipinas. El nombre que se le ha dado, Cardiocondyla pirata, se inspira en la imagen popular del pirata con un parche negro en el ojo, dado que esta hormiga posee un llamativo patrón de pigmentación que recuerda a ese parche negro en el ojo, y que no tiene equivalentes en ninguna otra especie conocida del mundo.

Los individuos de las castas femeninas en las colonias de esta especie pueden ser reconocidos por una franja oscura distintiva que cruza el ojo rememorando lo antedicho del parche negro en el ojo, lo que inspiró a los autores del hallazgo a elegir "pirata" como parte del nombre de la nueva especie.

En un viaje de recolección de especímenes a las Filipinas, el equipo de Sabine Frohschammer, de la Universidad de Ratisbona en Alemania, buscó especies diferentes del género Cardiocondyla, el cual es conocido por la morfología sorprendente y la notable diversidad conductual de sus hormigas macho.

Además de las especies ya conocidas, la investigadora y sus colegas también detectaron una especie hasta entonces desconocida. Debido a la escasa luz que llega al suelo de la selva, y también como consecuencia de las partes translúcidas del cuerpo de estas pequeñas hormigas, ellas eran prácticamente invisibles.

Bajo luz brillante y una lente de aumento, el equipo de Frohschammer detectó las llamativas bandas que cruzaban los ojos de estas hormigas y así ya desde entonces ella y sus colegas comenzaron a referirse a las hormigas de esa especie como "las piratas".

[Img #14183]
Lo que perdura como un misterio sin resolver para los científicos es la trascendencia adaptativa de ese patrón de pigmentación extraordinario. La capacidad pobre de visión de estas hormigas, y el hecho de que se aparean en la oscuridad excluye una de las más obvias hipótesis: que el parche oscuro sirva como un signo de diferenciación sexual y de ese modo como un rasgo físico útil para el reconocimiento encaminado al apareamiento.

Una hipótesis más plausible acerca de la función de este patrón de coloración "al estilo pirata" es que les sirve a estas hormigas como una herramienta de distracción y confusión contra el enemigo. La combinación de las bandas oscuras junto con un cuerpo casi transparente podría dar la impresión a los depredadores de que la parte anterior y la posterior de su cuerpo son dos objetos separados.

Sin embargo, incluso si esta hipótesis de Frohschammer y Bernhard Seifert es correcta, queda por contestar una gran pregunta acerca del patrón de pigmentación enigmático de la Cardiocondyla pirata: ¿Qué depredador con un sistema visual de alta agudeza podría consumir a estas pequeñas hormigas?

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