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Martes, 9 julio 2013
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (131): AIM

AIM

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Aeronomy of Ice in the Mesosphere

Las nubes polares mesosféricas, formaciones nubosas de cristales de hielo que pueden verse en ocasiones muy cerca de la frontera atmosférica con el espacio, a unos 80 Km de altitud, han llamado siempre la atención de los científicos. Su creciente brillo y frecuencia de aparición ha hecho pensar a los expertos que tales variaciones pueden estar relacionadas con el llamado cambio climático y que sería muy interesante conocer más sobre ellas.

La NASA aprobó una misión de la serie Explorer especialmente dedicada a este fenómeno, a la cual llamaría AIM (Aeronomy of Ice in the Mesosphere). El espacio es la mejor atalaya para estudiarlo, puesto que la mesosfera se encuentra justo por encima de la estratosfera, lejos del alcance de la mayoría de los instrumentos meteorológicos terrestres, así que el AIM sería diseñado para vigilar su formación y evolución.

Las nubes, llamadas también noctilucentes, son visibles principalmente en las zonas polares y al final del crepúsculo, durante el verano, cuando el Sol se halla inclinado de una forma apropiada para iluminar con sus rayos los cristales de hielo que las forman.  El AIM sería lanzado pues en las fechas apropiadas para explotar al máximo el estudio del fenómeno.

AIM, que costaría unos 140 millones de dólares (incluyendo el lanzamiento) formaría parte de la familia de misiones SMEX (SMall Explorers), es decir, un grupo de misiones de pequeño tamaño y bajo coste para objetivos concretos que estaba gestionado por la Explorers Program Office del Goddard Space Flight Center de la NASA. Aprobada como SMEX-9, la AIM tendría su investigador principal en la Hampton University.

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El satélite propiamente dicho fue construido por la empresa Orbital Sciences Corporation (OSC) sobre una plataforma LEOStar-2, la cual debía operar durante 26 meses. Estaría dotada con paneles solares desplegables y tres instrumentos científicos: el Solar Occultation for Ice Experiment (SOFIE), el Cloud Imaging and Particle Size Experiment (CIPS) y el Cosmic Dust Experiment (CDE). El primero fue proporcionado por el Space Dynamics Laboratory de la Utah State University, y los otros dos por el Laboratory for Atmospheric and Space Physics (LASP), de la University of Colorado – Boulder. El mismo LASP se encargaría de gestionar la misión y controlar el satélite.

Los instrumentos se ocuparían de medir parámetros tales como presión del aire, temperatura, humedad y dimensiones de las nubes, además de analizar el entorno térmico, químico y dinámico de la región donde se forman.

El AIM pesó 197 Kg, 64 de ellos pertenecientes al instrumental. Estabilizado en sus tres ejes, orbitaría a una altitud de unos 600 Km, pasando por encima de los polos terrestres. Podría enviar sus datos directamente a tierra o a través del sistema de satélites TDRS, en la banda S.

La misión se inició el 25 de abril de 2007, con un lanzamiento a bordo de un cohete alado Pegasus-XL. En cuanto alcanzó la altitud programada, sus instrumentos fueron calibrados y se iniciaron los trabajos de investigación. El instrumento CIPS utilizó sus cuatro cámaras en diferentes orientaciones para tomar imágenes de las nubes, mientras que el CDE analizaría las partículas de polvo cósmico en la región. Este aparato era básicamente una copia de otro incluido en la sonda New Horizons. Por su parte, el SOFIE mediría las partículas de las nubes, su temperatura y composición, gracias a una técnica de ocultación solar.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

AIM (SMEX-9)

25 de abril de 2007

20:26:01

Pegasus-XL

Vandenberg

2007-15A



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