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Miércoles, 10 julio 2013
Astronomía

Formación de un planeta a una distancia enorme de su estrella

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¿Cuán lejos de una estrella se puede formar un planeta vinculado al mismo disco de polvo y gas que gira alrededor de ella?

No se sabe con certeza, pero una nueva investigación muestra que puede ser mucho más lejos de lo que se creía.

El equipo de Alycia Weinberger, del Instituto Carnegie de Ciencia, en Washington, D.C., Estados Unidos, ha encontrado lo que parece ser un exoplaneta (planeta de otro sistema solar) formándose a una distancia de su estrella que es el doble de la que separa a Plutón de nuestro Sol. El exoplaneta se encuentra dentro de un disco de polvo y gas alrededor de una estrella enana roja, llamada TW Hydrae, que tiene sólo un 55 por ciento de la masa del Sol.

Este disco protoplanetario de polvo es el más cercano de su tipo a nosotros, estando a unos 176 años-luz de distancia en la constelación de la Hidra (Hydra).

TW Hydrae tiene entre 5 y 10 millones de años de edad, y se supone que debería estar en la etapa final de formación planetaria antes de que se disipe su disco. Es sorprendente encontrar un planeta de sólo entre un 5 y un 10 por ciento de la masa de Júpiter, formándose tan lejos. En todos los escenarios de formación planetaria, parece muy difícil que puedan existir, como miembros genuinos de un sistema solar, un planeta y una estrella con tan poca masa ambos y tan separados el uno del otro.

[Img #14518]
La formación de planetas tan alejados de su estrella madre está en desacuerdo con la idea comúnmente aceptada sobre la generación de planetas. En el escenario más aceptado, los planetas se forman durante algunas decenas de millones de años, a partir de la lenta acumulación de polvo, rocas y gas. Esto sucede con mayor facilidad cerca de la estrella central, donde completar una órbita alrededor de ella consume poco tiempo. Incluso en un escenario de inestabilidad del disco, no está claro cómo se formaría un planeta de baja masa.

Tal como subraya el astrofísico Alan Boss del Instituto Carnegie de Ciencia, quien trabaja en modelos de inestabilidad de tales discos de formación planetaria, si la masa de este presunto planeta es tan baja como parece ser, estamos ante un enigma: La teoría aceptada dice que un planeta así no puede existir.

En la investigación también han trabajado John Debes, Hannah Jang-Condell, Aki Roberge y Glenn Schneider.

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